Rado Ištok: The Trouble with the Good Old Imperial Days

Rado Ištok beleuchtet in seinem Essay die Auseinandersetzung mit dem kolonialen Erbe und dem des Kalten Krieges, die im Zuge der Black Lives Matter-Proteste in den Städten Wien, Berlin und Prag verstärkt stattfand – und diejenigen Aspekte, die nicht diskutiert wurden. Mit besonderem Augenmerk auf Prag erläutert er die Verbindungen zwischen der kolonialen Bildsprache, die in der Tschechoslowakei der 1920er-Jahre produziert wurde, und der Zeitperiode des 17. und 18. Jahrhunderts. Damals war das Königreich Böhmen Teil des Habsburgerreiches und die in Wien ansässige böhmische Aristokratie eignete sich eine ganze Reihe kolonialer Praktiken an. Die Brisanz dieser historischen Kapitel wird jedoch vielfach durch die jüngere Geschichte, allem voran die des Zweiten Weltkriegs und dessen Nachwirkungen im Kalten Krieg, überlagert und ist einer Nostalgie für die „gute alte Zeit“ gewichen.

A lot happened this summer, and perhaps the new wave of lockdowns across Europe can be an occasion to process some of these past events, overshadowed for some by the ongoing pandemic and its consequences on our daily lives. One of the defining moments of this summer was certainly the toppling of monuments commemorating figures associated with colonialism, racism, and genocide in connection with the Black Lives Matter protests against anti-Black violence and systemic racism in the US and Europe in the aftermath of the police killing of George Floyd in May 2020. How do we relate to these events in Central and East Central Europe (roughly the territory of the former German and Austro-Hungarian Empires), where public space is less commonly a site for colonial monuments?

Mixed news came from Berlin: in May, a golden cross mounted on top of the cupola of the Humboldt Forum, a replica of the imperial Berlin Palace, which replaced the GDR Palace of the Republic, triggered – alongside the biblical inscription at the base of the dome – protests,[i] while in August it was announced that Mohrenstraße in the Mitte district, whose name is derived from the term describing enslaved Black servants in the households of European nobility, would finally be renamed after the country’s first Black philosopher, Anton Wilhelm Amo.[ii] In June, a similar discussion was raised in Vienna about two streets in the district of Leopoldstadt.[iii] While the Viennese petition to rename public space remains without resolution, it seems that at least the owner of the Mohren-Apotheke is open to changing the pharmacy’s name after a meeting with local politician and activist Mireille Ngosso. Instead of Berlin’s golden cross, Hofburg’s dome is crowned by an innocuous decorative jardiniere, yet the former imperial palace’s entrance from Michaelerplatz is flanked by two rather more problematic 1890s fountains that seem to have gone somehow unnoticed.[iv] Die Macht zu Lande [Power on the Land] by Edmund Hellmer and Die Macht zur See [Power on the Sea] by Rudolf Weyr testify to an era when Austria saw itself as a naval power, with the ships of the Imperial and Royal War Navy “discovering” Franz Josef Land (1872–1874) and participating in the suppression of the anti-imperialist Boxer Rebellion in China (1899–1901). In terms of dealing with contentious monuments, many conservative Viennese would probably prefer to follow Berlin’s example of dismantling the Palace of the Republic and remove the Soviet War Memorial from Schwarzenbergplatz (alas, there is no asbestos in the monument).

In the meantime in Prague, an anonymous group of activists sprayed graffiti on the monument of Winston Churchill in June, exposing the former British prime minister as a racist, a few days after the same had been done to his statue in London’s Parliament Square.[v] Members of the Czech political establishment condemned this action as an attack on (… property, and) a great democratic politician who contributed to the defeat of Adolf Hitler. However, Ivan Konev’s contribution to Hitler’s defeat didn’t protect the monument to the Soviet marshal – who later participated in the suppression of the Hungarian Revolution and the Prague Spring – from its removal earlier in April.[vi] The various degrees of eagerness or reluctance in dealing with Cold War legacies on the one hand and imperial and colonial legacies on the other are quite symptomatic in terms of the respective countries’ self-image on the spectrum from “victims” to “perpetrators” and “accomplices.”

Although Prague, unlike Berlin and Vienna, has no street named after enslaved Black people, it does have other markers of an unjust past besides the Churchill monument – the focus on which inadvertently reinforced the impression that colonialism and racism are the exclusive legacy of Western Europe. In fact, Angelo Soliman (born Mmadi Make, c. 1721–1796) – the most prominent Black man in eighteenth-century Vienna and a contemporary of Anton Wilhelm Amo – was originally the valet of the Prague-born imperial governor of Sicily, Georg Christian, Prince of Lobkowitz, a member of the Bohemian nobility. After the death of Lobkowitz, Soliman was taken to Vienna, where he entered the service of the princes of Liechtenstein, who also owned vast properties in the Czech lands, and Moravia in particular, including the UNESCO-protected Lednice-Valtice Complex. While the later life of Soliman as an accomplished member of the Viennese intellectual circles and the indignity he suffered after his death have been the subject of exhibitions, books, and a film, he was not the only nor the first Black man in the service of Bohemian nobles. Joseph Reiske (c. 1698–1777) was captured in North Africa by the Bohemian Freiherr [free lord]  Mittrowsky of Mittrowitz and Nemischl (the Czech villages Mitrovice and Nemyšl) and baptized in Sicilian Syracuse.[vii] Beginning in 1728, he worked for three generations of the Counts Novohradsky of Kolowrat, all of whom held the highest political rank of privy councillor at the Viennese court. Although both Angelo Soliman and Joseph Reiske lived most of their lives in Vienna rather than Prague, their lives were intertwined with Bohemian nobles such as the Lobkowitzs, Kolowrats, and Mittrowskys.

It was, however, a member of another Bohemian noble family, the Morzins (one of which lends their name to the Morzinplatz in Vienna), who commissioned the Baroque sculptor Ferdinand Maxmilian Brokoff to decorate the Morzin Palace in Prague with two atlantes (1714) in the shape of Black men in chains carrying the burden of the balcony. Czech art history has routinely dismissed this as an “innocent” pun,[viii] as Black men were heraldic figures of the Morzins because the pronunciation of their family name resembled the German word “Mohr.”[ix] The fact that Count Morzin participated in military campaigns against the Ottoman Turks under Prince Eugene of Savoy, during which Black people were captured as prisoners of war, is rarely mentioned in this context. A few hundred meters downhill, on Charles Bridge, there is another sculptural group from Brokoff’s workshop that stands in stark contrast. In this group, Saint John of Matha and Saint Felix of Valois, cofounders of the Trinitarian Order, dedicated to ransoming captive Christians, together with Saint Ivan, are liberating a Christian man from chains (1714). Two other Christians are depicted in a prison cell guarded by a stereotyped Turkish guard in a turban and a watchdog. The two Black men in chains from the palace facade thus appear as a Freudian slip in the Baroque narrative of Christian Europeans suffering imprisonment and enslavement by the Muslim Ottomans.

Contact with the Ottoman Empire became a source of colonial imagery that was revived in both Austria and the former Czechoslovakia as late as the 1920s, and this imagery remains in circulation still today. According to popular legend, after the breaking of the second Turkish siege of Vienna in 1683, sacks of coffee were discovered among the booty, laying the foundation of Viennese coffeehouses.[x] As a nod to this legend, in 1924, the Austrian designer Josef Binder created a new logo for the coffee purveyor Julius Meinl featuring a young Black man wearing a fez,[xi] which has been criticized repeatedly by antiracist activists.[xii] The previous year, in 1923, the Czech avant-garde artist and graphic designer Zdenek Rykr designed packaging for the coffee-flavored chocolate bar Kofila, produced by the Prague chocolate factory Orion.[xiii] Rykr’s packaging used the figure of a Black man with a coffee cup dressed in orientalizing attire including a turban. It is likely he adopted this figure from the logo of Karel Kulík, the first specialized coffee purveyor in early 1900s Prague, whose graphic identity Rykr rebranded in the 1920s.[xiv] While tradition is the most common excuse for keeping racist logos today, there are no records suggesting that Kulík’s customers complained about the breaking of such tradition when its logo of the head of a Black man in a turban was changed for an image of an elderly Czech woman accompanied by the slogan “the coffee of our mothers.” At the same time, in the 1920s, a Black man serving coffee was not just an image of some distant past. When, in 1903, Christian Ebenezer (1890–1924) came to Prague from the Danish colony of Saint Croix (today the US Virgin Islands), he was employed as a page and a waiter in the grand café Louvre – impersonating colonial fantasies associated with coffee.[xv] Ebenezer died of tuberculosis a few months after one of his regulars, Franz Kafka, succumbed to the same disease, and both Jaroslav Hašek and Egon Erwin Kisch mention him in their writings.

In September of this year, an anonymous group of students and professors from Charles University in Prague published the “Manifesto of Decolonization” in order to open up a conversation about the possible decolonization of Czech institutions.[xvi] The conversation in part had begun already in January, when the online art platform published a thematic issue on decolonization, edited by the art historian and curator Vjera Borozan,[xvii] as well as in the projects of the platform, which also organized the new Prague biennale Matter of Art (July–November 2020). Yet, similar to Germany, Austria, and Switzerland in the 1990s and early 2000s, the current discussions on the colonial legacies of East Central Europe (including this essay) have been largely, although not exclusively, raised by white feminist and postcolonial scholars and curators. This is not just because Black, Indigenous, and people of colour (BIPOC) communities are smaller in the region,[xviii] but mainly because few BIPOC hold positions within the art and academic institutions where these conversations largely take place.[xix]

Compared to the recently toppled monuments in the US and Western Europe, the legacy of global colonialism and racism in Central and East Central Europe might not necessarily be considered monumental. Perhaps more telling is the racist and colonial imagery that, despite repeated petitions, continues to circulate through product packaging and other logos (something also recently addressed by various brands and sports teams in the US) under the veil of tradition and a fallacy that these images are somehow “innocent” because countries like Austria and the former Czechoslovakia did not have colonies. Yet, until these logos are replaced (for they will be), they can hopefully serve as prompts for conversations that need to be had and the remembering of historical figures such as Angelo Soliman, Joseph Reiske, and Christian Ebenezer that needs to be done. At the moment, unfortunately, it seems that a large part of Central and East Central European societies continue to seek refuge from the traumatic events of World War II and its Cold War aftermath in the warm glow of nostalgia for the “good old days,” before imperial palaces were bombed, before collapsed empires were replaced by republics, and before racial justice and sensitivity were demanded by the eternally vilified “political correctness.”

[i] Kate Brown, “Protesters Are Taking Down Monuments Across Europe. So Why Is Germany Redoubling Its Commitment to Conservative Symbolism?,” Artnet News, June 16, 2020,

[ii] Kate Connolly, “Berlin to Rename ‘Moor Street’ after Black Philosopher Anton Wilhelm Amo,” TheGuardian, August 21, 2020, In the past decade, colonial monuments in Berlin received critical attention, such as through SAVVY Contemporary’s participatory archive and research project Colonial Neighbours. See

[iii] See, for example, Josef Gebhard, “Rassismus: Was tun mit der Mohrengasse?,” Kurier, June 30, 2020,

[iv] As Christian Kravagna has suggested, Vienna’s museum landscape must be first subjected to the defeudalization of the almost unbroken Habsburg identification, ignoring the turn to the republic, marketed for tourism.  See Christian Kravagna, “Hopes and Impediments,” Zeitschrift für Kulturwissenschaften, January 2015, 115.

[v] Jason Pirodsky, “‘He Was a Racist’: Winston Churchill Statue in Prague Vandalized,” Expats, June 11, 2020,

[vi] “Moscow Opens Criminal Case over Removal of Soviet Marshal’s Statue in Prague,” Radio Free Europe, April 10, 2020,

[vii] A portrait of Reiske can be found in the collection of the Vienna Museum; see

[viii] I use the term “innocent” in Gloria Wekker’s understanding. See Gloria Wekker, White Innocence: Paradoxes of Colonialism and Race, Duke University Press: 2016.

[ix] Two other sculptures of Black men from the Morzin castle in Kounice (1718–1719), also by Ferdinand Maxmilian Brokoff, are today in the collection of the National Gallery in Prague, while the sculptural decoration of the Morzin Palace in Prague also includes an allegorical figure of a Black woman with a parrot symbolizing Africa. Another figural allegory of Africa, an “African king” seated on a lion, as well as two figures of Black men, were also part of Brokoff’s sculptural group of Saint Ignatius of Loyola (1710–1711), originally on Charles Bridge and today in the Lapidary of the National Museum.

[x] The Ottoman tradition of coffee drinking was itself at that time just over a century old.

[xi] In 2004, the logo was transformed by the Italian designer Matteo Thun, who rendered it in a red monochrome, removing the figure’s Blackness yet retaining the orientalizing fez. “A Brand of Long-Lived Tradition,” Meinl Coffee’s website, 2020,

[xii] Similarly, the campaign NoMohr! targeted the logo of the Austrian brewery Mohrenbrauerei, which has its Czech counterpart in the Kounický Mouřenín.

[xiii] See Vojtěch Lahoda, “Zdeněk Rykr and the Chocolate Factory,” in A Reader in East-Central-European Modernism, 1918–1956, ed. Beáta Hock, Klara Kemp-Welch, and Jonathan Owen, London: Courtauld Institute of Art, 2019, p. 89–108.

[xiv] More detailed research on Rykr’s involvement with Karel Kulík, compared to Orion, is lacking.

[xv] Christian Ebenezer worked in cafés and restaurants not only in Prague but across Czechoslovakia.

[xvi] The “Manifest Dekolonizace” can be accessed at

[xvii] Vjera Borozan, “Heritage of Colonialism and Dangerous Consequences of the
Accumulation of Capital,” Artalk Revue, Winter 2020, y

[xviii] Filip Noubel, “Afro-Czechs on Visibility, Racism and Life in the Czech Republic,” Global Voices, June 13, 2020,

[xix] An adequate representation in academia and arts remains unresolved even in places like London. See, for example, Alex Greenberger, “Alleging Racism, Sole Permanently Employed Black Staff Member of Goldsmiths Art Department ‘Withdraws Labor’,” Artnews, June 15, 2020,

Rado Ištok (Slowakei/Schweden) ist Kurator, Autor und Redakteur und lebt in Stockholm. Er ist der Kurator des europäischen Kooperationsprojekts 4Cs: From Conflict to Conviviality through Creativity and Culture in der Nida Art Colony der Vilnius Academy of Arts, in deren Rahmen er Künstlerresidenzen kuratierte, die in der Ausstellung The Spectral Forest (2020) und dem Workshop Dwelling on the Threshold (2019) führten. Rado Ištok ist der Projektleiter von Spaces of Care, Disobedience and Desire, einer diskursiven Forschungsplattform in Zusammenarbeit mit Marie-Louise Richards und Natália Rebelo, unterstützt durch die künstlerische Forschungsförderung des Royal Institute of Art in Stockholm.

Zu seinen jüngsten Ausstellungen gehören Ala Younis. High Dam. Modern Pyramid (2020) in der Galerie VI PER in Prag, Tschechische Republik; Jacqueline Hoàng Nguyễn. Black Atlas (2019) in der Július Koller Society in Bratislava; Liquid Horizons (2019) bei in Bratislava; Other Visions (2018) im Rahmen des Animationsfilmfestivals PAF in Olomouc; und I’m fine, on my way home now (2017) in Allkonstrummet, Stockholm, und der Galleri Gerlesborg (2018), Schweden. Er verantwortete redaktionell unter anderem das Künstlerbuch Crating the World von Jacqueline Hoàng Nguyễn (Athénée Press, 2019) sowie die e-Publikationen Dwelling on the Threshold (Nida Art Colony, 2020) und Decolonising Archives (L’Internationale Online, 2016). Des Weiteren verfasst er Beiträge für Flash Art Czech & Slovak Edition, Art+Antiques und artalk sowie für andere Zeitschriften und Ausstellungskataloge.

Die Verfügbarkeit des Ostens
Ein Gespräch mit Sónia Melo und Flavia Matei, geführt von Ana Hoffner ex-Prvulovic*

Ana Hoffner ex-Prvulovic*: Seit Ausbruch der Corona-Pandemie ist oft zu hören, dass die Nahrungsmittelproduktion und die Pflegearbeit es in die mediale Öffentlichkeit geschafft haben. Das erweckt den Anschein, als wären diese Arbeitsbereiche vorher nicht dagewesen. Tatsächlich weist das aktuelle System der Beschäftigung von Erntehelfer*innen und 24-Stunden-Betreuer*innen eine Struktur der Ausbeutung auf, die nicht erst jetzt entstanden ist. Die beiden Initiativen Sezonieri – Kampagne für die Rechte von Erntearbeiter*innen und DREPT – Interessensvertretung der 24-Stunden-Betreuer*innen setzen sich für bessere Arbeitsbedingungen für Beschäftigte ein und leisten gleichzeitig eine Analyse und Sichtbarmachung der ökonomischen, sozialen und kulturellen Verhältnisse, die diese erzeugen. Was genau machen Sezonieri und DREPT?

Sónia Melo: Sezonieri hat zwei Zielgruppen: die erste, unsere Hauptzielgruppe, sind Menschen, die in Österreich als Erntearbeiter*innen – also in der Ernte von Obst, Gemüse und Wein – tätig sind, vorwiegend sind diese Menschen Migrant*innen. Die Kernarbeit von Sezonieri ist, sie über ihre Rechte aufzuklären: über mehrsprachige Informationsfolder, Telefon-Hotlines, Informationsvideos und Arbeitszeitkalender. Darüber hinaus bieten wir ihnen an, sie bei der Durchsetzung ihrer Rechte zu unterstützen, sprich, wenn sie das wollen, sie vor Gericht zu vertreten. Diese Aufklärung und rechtliche Unterstützung bieten wir anonym und kostenlos an. Die zweite Zielgruppe ist die Öffentlichkeit, die heimische Bevölkerung. Diese wollen wir über bildungspolitische Arbeit auf die Ausbeutung von migrantischen Erntearbeiter*innen aufmerksam machen, sie dafür sensibilisieren.

Seit 2014 fahren wir mit unseren Informationsmaterialien auf die landwirtschaftlich genutzten Felder, versuchen mit den Arbeiter*innen zu sprechen, über ihre Probleme und Anliegen zu erfahren, unser Angebot zu unterbreiten. Parallel dazu informieren wir die heimische Bevölkerung über die (miesen) Lebens- und Arbeitsbedingungen von Erntearbeiter*innen hierzulande – über Vorträge, Veranstaltungen, Publikationen, Videoclips, Medienarbeit etc. Dass diese Ausbeutung vor ihrer Haustür passiert und nicht nur in Südspanien oder Italien, also in der Ferne, das schockiert viele Leute noch immer.

Flavia Matei: Die Organisation DREPT ist eine selbstorganisierte Gruppe von rumänischen 24-Stunden-Personenbetreuer*innen und Aktivist*innen, die für bessere Arbeitsbedingungen kämpfen. Auf Deutsch heißt das Wort DREPT „Recht“ – weil Rechte und Gerechtigkeit das sind, was in dieser Branche fehlt und wofür wir kämpfen. Im August 2020 ist DREPT als gemeinnütziger Verein errichtet worden. Allerdings fordern das Kernteam bzw. die 24-Stunden-Personenbetreuer*innen und die Aktivist*innen bereits seit vielen Jahren bessere Arbeitsbedingungen und ein faires Arbeitsrecht.

Die Gruppe entstand direkt aus der 24-Stunden-Betreuungs-Community, aus der Not und aus der Verzweiflung heraus und um strukturelle Bedingungen herzustellen, die besser vor Ausbeutung schützen. Die Betreuer*innen, die Teil dieser Branche sind, konnten ihre Augen nicht länger vor dem Missbrauch, dem ihre Kolleg*innen ausgesetzt sind, verschließen. Und so haben sie begonnen, sich zu organisieren: am Anfang informell, innerhalb ihrer Community, als Kolleg*innen auf die Straße gesetzt wurden, als sie von Vermittlungsfirmen ausgenutzt wurden oder, als sie unter unmenschlichen Bedingungen untergebracht wurden. Spenden wurden gesammelt, Notfahrten organisiert, Aufrufe gestartet. Aber ab einem gewissen Punkt war das nicht mehr genug, eine formelle und mutige Vertretung war höchst notwendig. So ist es zur Gründung von DREPT gekommen.

Unsere Hauptangebote bestehen aus Aufklärungsarbeit über die Rechte und Tätigkeiten der Betreuer*innen, aber auch individuelle Beratung und Unterstützung, Krisenintervention, Pressearbeit und politischem Lobbying. Wir fordern in erster Linie eine Form von Anstellung für alle migrantischen 24-Stunden-Personenbetreuer*innen und sehen das als einzige Lösung, um die derzeit vorherrschende Scheinselbständigkeit zu durchbrechen. Dieses Jahr hat sich die Solidarität der Betreuer*innen auch über nationale Grenzen ausgeweitet: Wir haben uns mit den slowakischen Kolleg*innen aus der Organisation Initiative24 zusammengeschlossen und gemeinsam stehen wir vor der Gründung eines Dachverbands für die Interessensvertretung aller migrantischen Betreuer*innen – der IG24. Unser Kampf ist in Österreich, aber unsere Solidarität ist international.

AH: Flavia, ihr konfrontiert viele Behörden und die Politik in Österreich, könntest du davon erzählen, welche Forderungen da jeweils gestellt werden?

FM: Die 24-Stunden-Personenbetreuer*innen müssen als selbständige Ein-Personen-Unternehmen arbeiten, sie werden also nicht angestellt. Das ist aber in Wirklichkeit eine deutliche Scheinselbständigkeit, denn die Betreuer*innen sind meistens vollständig von Vermittlungsfirmen oder von den betreuten Personen und deren Angehörigen abhängig. Sie sagen ihnen, wann sie wo zu arbeiten haben. Der Sitz ihres Gewerbes ist die Adresse der betreuten Personen. Deswegen kann ihr Gewerbe auch gelöscht werden, wenn sie gerade keine Arbeit haben. Die Organisationsverträge mit den Vermittlungsagenturen beinhalten verpflichtende Inkasso-Vollmachten für die Betreuer*innen. Vermittlungsfirmen übernehmen so gleich die gesamte Abrechnung für die Betreuer*innen – oft inklusive der Zahlung der Sozialabgaben. Das alles hat mit Selbstständigkeit eigentlich nichts mehr zu tun.

Weil sie aber offiziell selbstständige Ein-Personen-Unternehmen sind, gelten für sie auch die Schutzstandards des Arbeitsrechts nicht: Es gibt keine gewerkschaftliche Vertretung, keinen kollektivvertraglichen Mindestlohn, keinen bezahlten Urlaub und auch keinen bezahlten Krankenstand. Die Pensionen sind niedrig und die Betreuer*innen von Altersarmut gefährdet: Nach zehn Jahren in der Branche der 24-Stunden-Personenbetreuung erhalten die Betreuer*innen eine Pension von ca. 100 Euro pro Monat. Die Betreuer*innen werden als selbstständige Ein-Personen-Unternehmen theoretisch von der Wirtschaftskammer (WKO) vertreten. Die Wirtschaftskammer vertritt aber auch alle anderen Unternehmen – wie z. B. die Vermittlungsagenturen. Wenn es also Konflikte zwischen Personenbetreuer*innen und Vermittlungsfirmen gibt, wie es häufig passiert, entsteht ein offensichtlicher Interessenskonflikt.

Unterm Strich gibt es in Österreich also keine staatlichen Institutionen, die die Interessen der Betreuer*innen vertreten. Weil sich durch diese Situation keine staatliche Stelle um die 24-Stunden-Betreuer*innen kümmert, sind sie eben so leicht ausbeutbar. Und es liegt im Interesse der Vermittlungsfirmen, des Staats und der österreichischen Gesellschaft, dass die 24-Stunden-Betreuer*innen ausbeutbar bleiben. Wenn die Betreuer*innen arbeitsrechtliche Gerechtigkeit bekommen würden, wäre die Betreuung von Senior*innen nicht mehr leistbar. Sie ist nur dann leistbar, wenn migrantische Betreuer*innen zwei bis vier Euro pro Stunde bekommen und keine soziale Absicherung haben.

AH: Sónia, welche Beschäftigungsverhältnisse gibt es für Erntehelfer*innen? Sezonieri arbeitet auch mit der Gewerkschaft zusammen. Was bedeutet diese Zusammenarbeit?

SM: Sezonieri ist eine sozialpolitische Kampagne der Gewerkschaft PRO-GE für Nicht-Mitglieder – die PRO-GE ist die Produktionsgewerkschaft im Österreichischen Gewerkschaftsbund (ÖGB) und die zuständige Gewerkschaft für die Landwirtschaft. 2014, als die Kampagne von der PRO-GE gegründet wurde, wurden NGOs und Aktivist*innen ins Boot geholt, denn Saisoniers sind keine potentiellen Mitglieder und eine für die Gewerkschaft schwer erreichbare Gruppe. Da funktionieren die herkömmlichen Strategien einer österreichischen Gewerkschaft nicht. Erntearbeiter*innen arbeiten sehr viele Stunden, können die deutsche Sprache nicht und haben große Skepsis gegenüber Gewerkschaften (schlechte Erfahrungen in den Herkunftsländern, Unwissen über Interessensvertretungen in Österreich).

Daher braucht es einen anderen, einen aktiven Zugang: auf die Felder fahren, mehrsprachige Kenntnisse, politische Arbeit. Das macht die Sezonieri-Kampagne aus: unterschiedliche Kompetenzen kommen zusammen. Die Gewerkschaft hat das rechtliche Wissen, die Infrastrukturen, die Aktivist*innen das Engagement und andere Mittel, um die Leute zu erreichen, die NGOs – UNDOK (Anlaufstelle zur gewerkschaftlichen Unterstützung undokumentiert Arbeitender), LEFÖ (Beratung, Bildung und Begleitung für Frauen) und MEN VIA (Opferschutz und Unterstützung für Männer, die von Menschenhandel betroffen sind) – wiederum das fachspezifische Wissen.

Generell sind die Beschäftigungsverhältnisse im Erntesektor geregelt. Die Löhne sind zwar zu niedrig, aber an sich sind die gesetzlichen Mindesstandards relativ gut (im Vergleich zu anderen Ländern). Das Problem ist, dass sie in der Regel nicht eingehalten werden. Sich dagegen wehren, ausstehende Ansprüche einfordern, das tun die wenigsten, weil sie sehr unter Druck stehen, Angst haben den Job zu verlieren und im Übrigen kaum Zeit haben, um darüber nachzudenken, sich damit zu beschäftigen (300 Arbeitsstunden in einem Monat sind nicht selten). Auch hier gibt es zwei „Klassen“: Erntearbeiter*innen aus Rumänien und Bulgarien, beispielsweise, die einen europäischen Pass haben und somit einen freien Zugang zum Arbeitsmarkt in Österreich, stehen nicht so unter Druck wie Nicht-EU-Bürger*innen, die eine Beschäftigungsbewilligung für maximal sechs Monate bekommen, gebunden an den Betrieb, d.h. sie dürfen keinen anderen Job machen.

AH: Im Bereich der Pflege wird von einem „Pflegekollaps“ bzw. „Pflegenotstand“ gesprochen, im Bereich der Nahrungsmittelindustrie davon, dass Österreich auf ausländische Arbeitskräfte angewiesen ist. Diese Narrative sind Bestandteil einer Bevölkerungspolitik, die immer zuerst den eigenen, nationalen, Notstand ausrufen muss, um in weiterer Folge rassistische Maßnahmen auf dem Arbeitsmarkt durchzusetzen. Darüber hinaus ist die Ideologie der körperlichen Pflege durch Ernährung und Dienstleistung über viele Jahrzehnte in das Selbstbild der Österreicher*innen eingeflossen, viele Forderungen nach Versorgung werden aus einem Selbstverständnis heraus gestellt, das rassistisch fundiert ist.

Wenn das Wohlbefinden des Körpers und der Seele im Vordergrund steht, wird damit auch gleichzeitig Hierarchie erzeugt. Sichtbar ist das beispielsweise daran, dass in Österreich niemals erwähnt wurde, ob es Pflegebedarf in Rumänien gibt, oder wie es der Ernte in osteuropäischen Ländern geht. Es wird immer davon ausgegangen, dass der nationale, österreichische Körper versorgt werden muss. Österreich ist jedoch nicht die bedürftige Seite der globalen Wirtschaft, sondern ganz im Gegenteil federführend in der ungerechten Verteilung von Arbeit und Wohlstand entlang nationaler Grenzen. Beispielsweise sind nicht wenige der Großkonzerne, die durch die Begünstigungen der EU-Politik zu neuen Großgrundbesitzern in Osteuropa geworden sind und die Agrarindustrie dominieren, österreichisch. Ich habe mir oft gewünscht, dass diese Umkehrung des Diskurses mal in Frage gestellt wird, dass der globale Zusammenhang von Arbeit und Produktion mit all seinen Konsequenzen analysiert wird, doch das ist zumindest in den österreichischen Medien nicht passiert. Könnt ihr etwas aus eurer Erfahrung über Machtverhältnisse in der Ernte- und Pflegearbeit sprechen?

SM: Die Machtverhältnisse in der Erntearbeit lassen sich am besten mit einem Beispiel veranschaulichen: Alina (Name geändert) war in Rumänien Kleinbäuerin. Ihre Familie musste den Hof aufgeben, als europäische Produkte – darunter auch österreichische – zu billigen Preisen in den rumänischen Markt eingeführt wurden. Sie hat die Felder an einen Großinvestor aus Österreich verkauft. Als EU-Bürgerin hat sie in Österreich freien Zugang zum Arbeitsmarkt und braucht keine Beschäftigungsbewilligung. Trotzdem kann sie von dem niedrigen Lohn in der Ernte in Österreich nicht leben (ca. sechs Euro Stundenlohn), daher hat sie nach wie vor ihren Lebensmittelpunkt in Rumänien. Wie verrückt ist das: Sie erntet in Österreich genau die Produkte, die ihre Existenzgrundlage in ihrem Heimatland zerstört haben!

Die Argumentation der Produzent*innen und ihrer Interessensvertretungen ist einfach: Die Erntehelfer*innen verdienen doch hierzulande gutes Geld für ihre Verhältnisse, in ihrem Heimatland würden sie viel weniger verdienen. Doch so werden die Arbeiter*innen in der Landwirtschaft als reine „Arbeitskräfte“ wahrgenommen – und nicht als Menschen. Als Gegenargumentation werfe ich oft eine Frage auf: Wäre es okay, wenn Österreicher*innen, die in der Schweiz arbeiten (was im Westen Österreichs üblich ist), weniger verdienen würden als Schweizer*innen, nur weil sie in Österreich weniger verdienen würden als in der Schweiz?

Die Migrationspolitik in Österreich ist so restriktiv, sie führt dazu, dass die Macht beim Pass ist. Welchen Pass mensch hat, bestimmt welche Rechte mensch hat, welche nicht, zu welchen Dingen Zugang, zu welchen nicht. Nicht-EU-Bürger*innen haben es noch schwieriger als Alina, sie bekommen eine Beschäftigungsbewilligung, die an einen Betrieb gebunden ist, sie dürfen Betrieb/Branche nicht wechseln. Das bedeutet, sie sind noch prekärer, stehen noch mehr unter Druck.

Nicht nur in der Ernte ist dieser krankhafte Nationalismus, ist der Rassismus zu spüren. Wenn ich öffentlich über die miesen Arbeitsbedingungen von Erntearbeiter*innen in Österreich spreche, merke ich oft, es steht mir als Migrantin nicht zu, Österreich zu kritisieren, schlecht über Österreich zu sprechen. Das merke ich bei Vorträgen, in den Reaktionen von vielen „Einheimischen“. Migrant*innen haben brav und dankbar zu sein, nicht kritisch und schon gar nicht politisch. Und ich gehöre zu den „guten“ Migrant*innen, aus einem europäischen westlichen Land, da bekomme ich bei weitem weniger zu spüren als osteuropäische Migrant*innen. Und das nur weil ich innerhalb der Festung Europa geboren bin, weil ich einen portugiesischen Pass habe, was ein Zufall ist.

Hinzu kommt, dass Kleinbäuerin/bauer nicht gleich Großbäuerin/bauer ist. Die Marktkonzentration in Österreich ist so groß (drei Handelsketten dominieren 85 % des Marktes), dass die Produzent*innen sehr abhängig sind von ihren Abnehmer*innen, vom Handel. Dieser drückt die Preise nach unten, nur die großen sind konkurrenzfähig, können ihre Produkte so „billig“ verkaufen. Seit vielen Jahren werden einige Höfe immer größer, die kleinen stehen unter Druck und erwirtschaften Minus bis sie irgendwann aufgeben, den Hof sperren müssen. Der Trend ist also: wachsen oder weichen. Die idealisierte Vorstellung, in Österreich gäbe es keine industrielle Landwirtschaft, ist ein Mythos, es stimmt einfach nicht. Das Bild von Familienbetrieben, damit werben Gemüsebäuer*innen gerne. Doch in Wahrheit sind es oft Betriebe, ausgestattet mit der modernsten Maschinerie, die exportieren und sehr wohl Lohnarbeiter*innen haben – nämlich Erntearbeiter*innen ausschließlich aus dem Ausland.

FM: Du hast völlig Recht. Der Kapitalismus stützt sich auf Rassismus und Hierarchien, die auf Rassismus beruhen. Und darauf, die anderen als irgendwie unterlegen, weniger wertvoll, weniger relevant zu definieren – oder komplett zu ignorieren. Das ist seit Beginn dieser besonderen, extrem zerstörerischen Produktionsweise der Fall, und es wird so bleiben, bis wir sie endlich durch etwas Menschlicheres ersetzen. Auch bei den Arbeitsverhältnissen der 24-Stunden-Betreuer*innen nimmt das gegenwärtig eine besonders schädliche Form an. Einerseits werden die Betreuer*innen als bloße Ware betrachtet, als Träger*innen von zu kaufender und zu verkaufender Arbeit, und nicht als Menschen mit Bedürfnissen, Gefühlen, Verwandtschaftsnetzwerken, die sie brauchen und auf sie angewiesen sind.

Das haben wir während der Pandemie ganz klar gesehen: Während alle anderen aufgefordert wurden, zu Hause zu bleiben, Abstand zu halten und sich vor Ansteckungen zu schützen, wurden 24-Stunden-Betreuer*innen wie Waren mit Charterflügen oder Korridorzügen über mehrere Grenzen hinweg transportiert. Für die mit den Risiken verbundenen Kosten waren aber sie, die Betreuer*innen, selber verantwortlich. Die Situation war besonders schwer für die Kolleg*innen, die über den Zugkorridor zwischen Rumänien und Österreich gereist sind. Nachdem sie wegen des Lockdowns monatelang nichts verdient haben, mussten sie, als sie zurück zur Arbeit nach Österreich fuhren, einen Tag in einem Hotel verbringen und sich testen lassen. Die Kosten dafür mussten sie meist selber tragen. Wenn aber jemand positiv getestet worden wäre, dann hätten die Betreuer*innen laut der gesetzlichen Regelungen auch die Quarantänekosten selber tragen müssen. Ein ganzes Gehalt hätten sie dafür ausgeben müssen, zu einem Zeitpunkt, an dem ihre Situation ohnehin höchst prekär war.

Ja, diese „Schlüsselkräfte“ wurden medial und gesellschaftlich beklatscht – aber de facto im Stich gelassen. Wenn diejenigen, die ihre Dienste in Anspruch nehmen, gezwungen wären, Betreuer*innen als Menschen zu sehen, müsste die gesamte fragwürdige moralische Ordnung dieser Einrichtung zusammenbrechen. Auf der anderen Seite werden gerade die rumänischen Betreuer*innen als besonders gut geeignet für Pflegeberufe dargestellt. Es wird von ihnen erwartet, widerstandsfähig zu sein, immer bereit schwere Arbeit zu verrichten, und, am Schlimmsten von allem, bereit, sich für das Wohl anderer zu opfern – mit all den, meistens eigenen, Kosten, die dazugehören. Das ist der typische Mechanismus, durch den die Tatsache, dass Pflege- und Betreuungsarbeit eben Arbeit ist, verschleiert wird. Sie wird in Liebe umgedeutet. Aber Liebe ist auch Arbeit. Möglicherweise die härteste Arbeit. Und sie braucht Gerechtigkeit!

AH: „Liebe ist auch Arbeit“, wie ist das gemeint?

FM: Wir stellen die Reproduktionsarbeit in den Vordergrund, also die Kindererziehung, die Pflege von Großeltern und Senior*innen, die Arbeit im Haushalt, die Haushaltshilfe, eine höchst feminisierte Arbeit und eine Arbeit, die meistens Frauen – selbstverständlich unentgeltlich – zugeteilt wird. Das ist Arbeit, die mit Liebe und Nähe und Familie verbunden wird. Aus dieser Arbeit entstehen Beziehungen und Gefühle. Aber es ist Arbeit und sie soll definitiv als Arbeit anerkannt werden.

Dieses Thema ist besonders in der Pflegearbeit und Personenbetreuung von Senior*innen von großer Bedeutung. Es wird von den Kolleg*innen in dieser Branche oft erwartet, dass sie gegenüber ihren Klient*innen eine mütterliche Rolle einnehmen. Aber diese wichtige und enge Beziehung zu den Klient*innen wird oft ausgenutzt, um die Kolleg*innen in prekären Arbeitsverhältnissen auszubeuten und um zusätzliche, unbezahlte Arbeit anzubieten. So war es zum Beispiel am Beginn des Lockdowns: Die Vermittlungsfirmen haben emotionalen Druck ausgeübt, damit die Betreuer*innen länger an ihren Arbeitsplätzen bleiben. Aber sie wollten alle nach Hause zu ihren Familien fahren, um die sie sich große Sorgen gemacht haben. Sie waren auch am Ende ihrer Kraft. Es wurde ihnen oft vorgeworfen, dass sie „unmenschlich” oder „gefühllos” wären, weil sie ihre Klient*innen im Stich lassen wollen, wenn diese sie am meisten brauchen. Das hat uns gezeigt wie die Reproduktionsarbeit für ökonomische Interessen ausgenutzt werden kann. Und wie schutzlos Frauen vor solchen Strategien sind. Deswegen ist für uns das Thema der Reproduktionsarbeit zentral. Wenn wir Liebe bzw. Reproduktionsarbeit als echte Arbeit anerkennen, dann erkennen wir auch an, dass die Mütter, die Pfleger*innen, die Betreuer*innen und alle Frauen in diesen Bereichen faire Bedingungen, faire Entlohnung und Schutz vor Missbrauch verdienen!

AH: Sowohl in der Nahrungsmittelproduktion als auch im Pflegebereich werden Situationen des Missbrauchs und der Ausbeutung produziert. Ich führe das darauf zurück, dass Bereiche, in denen affektiv gearbeitet wird, immer schon als Basis der kapitalistischen Produktion verstanden wurden und nicht als wertschöpfende, produktive oder eigenständige Bereiche. Die Zustände deuten auch darauf hin, dass die Arbeitsbedingungen eigentlich kein Zufall sind, sondern der Herstellung einer bedingungslosen, uneingeschränkten Verfügbarkeit von Menschen als Arbeitskraft dienen. 24-Stunden-Betreuer*innen wurden eingeflogen, aber auch Erntehelfer*innen – auch sie hat man dem Risiko einer Ansteckung mit Covid-19 einfach ausgesetzt. Diese Gleichgültigkeit gegenüber der Ausbreitung unter 24-Stunden-Betreuer*innen und Erntehelfer*innen hat gezeigt, wer als bedürftig eingestuft wird und wer auf den eigenen Schutz, d.h. auf Distanz, zu verzichten hat. Wie habt ihr die Politik der Nähe und Distanz erlebt?

SM: Was das Einfliegen von Menschen für die Erntearbeit betrifft, waren wir zwiespältig: Einerseits waren die Menschen ohne Einkommen in den Herkunftsländern froh, dass sie einfliegen konnten und zu Arbeit und Einkommen kommen konnten, sonst hätten sie kein Einkommen gehabt. Denn obwohl sie jedes Jahr nach Österreich kommen, als Saisoniers, haben sie jedes Jahr einen neuen Arbeitsvertrag, d.h. viele saßen in ihren Herkunftsländern fest, mit Beschäftigungsbewilligungen in der Hand, aber konnten nicht zum Arbeiten kommen und hatten auch keinen Anspruch auf Arbeitslosengeld oder Entschädigung für den Verdienstverlust. Andererseits wurden die Hygienebestimmungen, laut Berichten von sehr vielen, in den Höfen nicht eingehalten, zudem bekamen viele für die Zeit in Quarantäne nicht bezahlt.

Plötzlich war die Rede von „qualifizierten Arbeitskräften“, von „Schlüsselkräften“, die bisher immer als Unqualifizierte galten, um die niedrigen Löhne zu rechtfertigen. Eine Heuchelei. Sie wurden also nicht besser behandelt, weil sie so sehr gebraucht wurden, zum Teil sogar schlechter. Einige „Einheimische“, die als Erntearbeiter*innen tätig waren, Studierende vor allem, berichteten uns, dass sie eher im Lager, also in den guten Jobs, beim Gemüsewaschen und Verpacken gearbeitet haben, während die eingeflogenen Kolleg*innen aus Rumänien und der Ukraine am Feld schuften und die harte Arbeit machen mussten. Dabei verdienten sie, die Studierenden, mehr als die Migrant*innen. Davon haben wir von mehreren, in mehreren Bundesländern, erfahren. Sie berichteten auch von Corona-Schutzmaßnahmen, die nicht eingehalten wurden, weder in den Lagern noch am Feld, es erreichten uns Fotos, die dies beweisen: kein Abstand, keine Schutzmasken.

Corona hat Erntearbeiter*innen nicht sichtbar gemacht. Im Gegensatz zu den 24-Stunden Betreuer*innen sind Erntearbeiter*innen sehr wohl und immer schon öffentlich exponiert, auch vor Corona. Sie schuften in Glashäusern (sehr viele in Wien) aber vor allem auf offenen Feldern. Sie waren auch vorher bereits sichtbar: auf Feldern neben Autobahnen, Bundesstraßen, Zugschienen … Viele haben sie nicht sehen wollen oder wollen sie immer noch nicht sehen. Diese egoistische, nationalistische Sicht (Kurz hat auch immer gesagt „Danke, Österreicher und Österreicherinnen“) geht Hand in Hand mit dem Hype um regionale Produkte. Ganz nach dem Motto: Es geht um die eigene Gesundheit und nicht um die der „Anderen“, also der „Ausländer*innen“. Hauptsache bio und regional, ob die Lebensmittel auch fair sind, ob die Corona-Präventionsmaßnahmen eingehalten wurden, das spielt keine wichtige Rolle.

FM: Während der Corona-Krise hat sich die Situation der 24-Stunden-Betreuer*innen nochmal deutlich verschlechtert. Am Anfang der Krise ist ein Teil der Betreuer*innen in Rumänien stecken geblieben, weil die Grenzen dicht waren. Weil die 24-Stunden-Betreuer*innen als Ein-Personen-Unternehmen arbeiten müssen, hatten sie in dieser Zeit kein Einkommen. Das war eine ökonomische Katastrophe für sie. Zugang zu dem Härtefallfonds hatten sie auch nicht, da die Voraussetzungen migrantische Arbeitskräfte ausgeschlossen haben: Formulare nur in der deutschen Sprache, österreichisches Konto, Steuernummer. Und das in einer Branche, in der so schlecht bezahlt wird, dass die meisten Betreuer*innen die Steuergrenze nicht erreichen und dadurch nicht steuerpflichtig sind. Auf der anderen Seite gab es die Betreuer*innen, die in Österreich waren und auf die enormer Druck ausgeübt wurde, länger zu bleiben und oftmals zehn Wochen am Stück zu arbeiten – jeden einzelnen Tag, ohne einen einzigen Tag Pause. Und rund um die Uhr. Sie hatten keine andere Wahl, als weiterhin ihre Arbeit zu machen. Je nach der genauen Erkrankungssituation des/der Klient*in müssen 24-Stunden-Betreuer*innen oft auch mehrmals pro Nacht aufstehen, um den/die Klient*in zu versorgen. Diese extrem lange Einsatzzeit war für die Betreuer*innen zermürbend.

Diese Zeit war auch für uns bei DREPT besonders schwierig: Wir wurden täglich von Kolleg*innen über Telefonate oder Nachrichten kontaktiert, die an die Grenzen ihrer Belastbarkeit gelangt waren, die zusammengebrochen sind. Sie waren von ihrer Arbeit völlig erschöpft, sie waren weit weg von ihren Familien und die Coronafälle sind überall in der Welt drastisch angestiegen. Die Angst, die Einsamkeit und die Unsicherheit waren bei allen sehr groß. Für sie haben wir uns schnell mobilisiert und in Partnerschaft mit anderen österreichischen Vereinen psycho-soziale Beratung in rumänischer Sprache organisiert.

Von dem Staat kam sehr wenig. Der Bleib-Da-Bonus, also die 500 Euro (brutto!), die dieser Gruppe von Betreuer*innen in allen Bundesländern angeboten wurde, kam mit denselben strukturellen Problemen: Die Formulare konnten nur gemeinsam mit den betreuten Personen oder mit ihren Angehörigen ausgefüllt werden. Diese strukturellen Prozeduren haben für die Betreuer*innen weitere Abhängigkeiten von ihren betreuten Personen oder von den Vermittlungsagenturen als Zwischenstelle gebildet. Viele von diesen Betreuer*innen schreiben uns bis heute, dass sie die Boni noch nicht erhalten haben. Alle diese Probleme waren schon vor Corona da, aber die Corona-Krise hat sie nochmal deutlicher sichtbar gemacht. Österreich hat seine „Schlüsselkräfte“ nicht geschätzt und auf keinen Fall ausreichend unterstützt.

AH: Mir scheint, dass sich die Situation seit der EU-Osterweiterung zugespitzt hat. Die heutigen Betreuer*innen sind meistens Frauen, die ihre beruflichen Positionen aufgrund von post-sozialistischen Privatisierungen verloren haben. Es handelt sich um Frauen, die weitaus höhere Qualifikationen hatten, von ihrer sozialen und professionellen Degradierung profitieren Länder wie Österreich massiv. Es lässt sich also ein ähnliches Phänomen wie in der Agrarindustrie beobachten, die die Menschen landlos und arbeitslos gemacht hat. Gibt es Parallelen zur Geschichte der Gastarbeiter*innen in Österreich, die ja auch alle aus verarmten Ländern kamen, in den sogenannten „Hilfsarbeiten“ beschäftigt waren und der rassistischen Gesetzgebung unterworfen waren (siehe Ausländerbeschäftigungsgesetz aus den 1970er-Jahren)?

SM: Saisonarbeit ist die neue Gastarbeit – es ist genau dasselbe, nur viel restriktiver als damals. Unternehmen haben damals Druck gemacht, damit das Rotationsprinzip beendet wird (daher das Wort „Gastarbeit“, jedes Jahr war es so geregelt, dass nach einem Jahr die Unternehmen neue „Gastarbeiter*innen“ beschäftigen). Jetzt ist das viel restriktiver: Eine Erntearbeiterin aus der Ukraine, die seit 20 Jahren für sechs Monate nach Österreich zum Schuften kommt, auch zum selben Betrieb, unterschreibt jedes Jahr, jede Saison, einen neuen Arbeitsvertrag. Obwohl sie seit 20 Jahren im selben Betrieb arbeitet! 60 Milliarden Euro an Agrarförderungen pumpt die EU in die Landwirtschaft, das ist der größte Fördertopf der EU. Dabei werden soziale Kriterien in der GAP, der Gemeinsamen Agrarpolitik der EU, gar nicht berücksichtigt, sie sind überhaupt kein Thema in der GAP. Und die Agrarpolitik ist veraltet. Es war in den 1950er-Jahren sinnvoll die Förderungen je nach Fläche zu vergeben, da war Lebensmittelknappheit und es musste viel produziert werden. Heute verstärkt sich der Trend: wachsen oder weichen.

AH: Mir stellt sich aber auch die Frage, inwieweit die koloniale Politik der Gegenwart vom innereuropäischen Kolonialismus der Habsburgermonarchie zehrt, denn auch hier war die Arbeitsteilung eine rassistische und geschlechtsspezifische. Während der Westen industrialisiert wurde, wurden die Rohstoffe und die Landwirtschaft in den sogenannten „Kronländern“ ausgebeutet. Bis heute ist man der Auffassung, dass die Monarchie keine Kolonialmacht war, obwohl die Ausbeutung ihrer unmittelbaren Umgebung viele Merkmale von Kolonisierung trägt. In den Zentren, also in Wien und in kleinerem Ausmaß in Budapest, mussten Frauen aus dem Osten der Monarchie im bürgerlichen Haushalt oder in den ersten Fabriken arbeiten. Es gab Zugangsbeschränkungen zu Bildung, eingeschränkte Eigentumsrechte und keine Perspektiven auf Lebensveränderung für die große Mehrheit der nicht-deutschsprachigen Bevölkerung.

Die Diskurse des Ost-West-Verhältnisses sind scheinbar schon lange gefallen, aber die Geografie der neuen kolonialen Formen konstruiert und verfestigt sich nach dem alten Vorbild, zum Beispiel wenn die Misere der Erntehelfer*innen mit dem Recht der Bauern auf Knechtschaft gerechtfertigt wird, die in ländlichen Regionen de facto bis ins 20. Jahrhundert existierte. Diese und ähnliche „Erinnerungen“ an die koloniale Zeit der Habsburgermonarchie sind keineswegs Zufall, sie formieren die symbolische Haltung zu den unkontrollierten und willkürlichen Produktionsverhältnissen einer neoliberalen Gesellschaft.

In Österreich hat der Druck rechter Regierungen auch die Arbeitsinspektionen und Produktionskontrollen geschwächt, sodass das Einhalten von Arbeitsregelungen und damit der Schutz von Arbeiter*innen de facto nicht mehr existiert. Damit transportiert man die Auffassung, dass Arbeit keine Angelegenheit der Gesellschaft mehr ist, sondern eine rein private Abmachung. Passend dazu erleben wir im Moment auch eine erneute Glorifizierung der kolonialen Lebensart mit allem was dazugehört: die geadelte Familie, das Leben im Palast und das Dienstbot*innenverhältnis passen sich nahezu nahtlos in die Wirklichkeit der Gentrifizierung und des delivery-life ein. Eine solche Gesellschaft applaudiert auch, statt die Bezahlung zu erhöhen …

SM: Genau. Applaus bringt den Leuten überhaupt nichts, es hat sowas Zynisches an sich. Ein Applaus von den Balkonen, während die Leute am Feld bei jedem Wetter, in der prallen Sonne oder unter Regen für wenige Euro hart schuften – das ist so zynisch. Es sind klare neukoloniale Zustände. In Rumänien werden ganze Wälder, auch Naturschutzgebiete, massiv und zum Teil illegal abgeholzt, riesige Flächen von Großinvestoren aus reichen europäischen Ländern für industriellen Anbau abgekauft, während die Leute auswandern müssen, weil ihre Existenzgrundlage dort zerstört wird. Und die österreichischen Großbauern werden sehr reich auf Kosten von billigen „Arbeitskräften“ aus diesen Ländern, wie man am Beispiel Rumäniens sieht. Bei einer Gerichtsverhandlung vor einigen Jahren hier in Tirol, zwei rumänische Erntearbeiter gegen einen Großbauern, der sie jahrelang in großem Stil um ihren Lohn betrogen hat, miese drei Euro in der Stunde bezahlt hat, weit unter dem Kollektivvertrag, sehr viel Geld für Unterkunft und Verpflegung von ihrem Lohn abgezogen hat, sie sogar unmenschlich behandelt hat (Beschimpfungen waren an der Tagesordnung), sagte nach dem Urteil vor Gericht, als Abschlusswort: „Ich bin sehr enttäuscht. Sie waren für mich wie eine Familie“. Diese Knechtenmentalität beobachten wir bei vielen Landwirt*innen in Österreich. Nicht einmal nach einem Gerichtsurteil, bei dem sie mehrere Tausend Euro nachzahlen müssen, zeigen sie Einsicht dafür, dass sie Arbeiter*innen wie „Leibeigene“ behandelt haben. Ich denke, dass sie das wirklich nicht sehen, es ist für sie einfach selbstverständlich. Solche Zustände sind möglich, weil das Arbeitsinspektorat und die Finanzpolizei in allen Bundesländern unterbesetzt sind, es wird zu wenig kontrolliert und wenn, werden die Kontrollen der Arbeitsinspektion oft vorangekündigt, das ist erlaubt. In Tirol gibt es einen einzigen Arbeitsinspektor für die Forst- und Landwirtschaft, einen einzigen Mitarbeiter für ca. 1.200 Betriebe – das sind 4.000 Beschäftigte!

FM: In der Tat, außer dass die Legitimität der Unterdrückung nicht mehr wie in der Vergangenheit durch adliges Blut oder eine Art Mission von Gott, sondern durch Geld begründet wird. Wer Geld hat, gehört zu denen, die die Arbeit anderer kaufen können. Um sicherzustellen, dass auch wir in Österreich bereit sind, unsere Arbeitskraft billig genug zu verkaufen, sorgt das Kapital dafür, dass die Dienstleistungen, die uns produktiv halten, noch billiger werden. Deswegen ist die Pflegearbeit, die von unseren Familienangehörigen benötigt wird, sehr, sehr schlecht bezahlt. Wir können uns eine*n 24-Stunden-Betreuer*in leisten. Und so kann das Kapital mit unserer Arbeit einen schönen Gewinn erzielen – wir verlangen auch keine Gehaltserhöhung. Wir haben viele Kolleg*innen, die seit drei, fünf oder sieben Jahren keine Gehaltserhöhung bekommen haben. Stattdessen bieten wir den Betreuer*innen Applaus und damit ist alles wieder richtiggestellt. Was im Grunde eine andere Art ist, zu leugnen, dass Betreuung echte Arbeit ist, dass die Betreuer*innen Menschen sind, die sich regenerieren und ihre Familien ernähren und kleiden müssen, und nicht bloße Diener*innen, die unseren privilegierten Lebensstil unterstützen. Was ich meine, ist, dass wir alle gemeinsam gegen das Kapital agieren müssen. Es sind die ökonomischen Interessen, die die primären Unterdrückungen und die Feindschaft zwischen den verschiedenen Arten von Arbeit schaffen. Aber wenn wir zusammenkommen, über Branchen und Grenzen hinweg, unabhängig von unserer gemeinsamen Geschichte von Imperium und Peripherie, oder vielleicht gerade trotz dieser Geschichte, dann kann vielleicht schon bald etwas sehr Gutes geschehen.

Ana Hoffner ex-Prvulovic* ist Künstler*in, Forscher*in und Autor*in. Sie* arbeitet sowohl in als auch über zeitgenössische Kunst, kunstbasierte Forschung und kritische Theorie. Sie* hat 2014 das „PhD in Practice“-Programm an der Akademie der bildenden Künste Wien abgeschlossen. Ihr* Buch The Queerness of Memory ist 2018 bei b_books, Berlin erschienen.

Sónia Melo ist Journalistin und Mitbegründerin der Sezonieri-Kampagne. Seit 2016 ist sie Projektmitarbeiterin am Zentrum für Migrant_innen in Tirol – ZeMiT, zuständig für Kommunikation und Öffentlichkeitsarbeit und die Abwicklung von Projekten (Veranstaltungen, Ausstellungen, Stadtspaziergänge) zu Migration. Sie war Mitkuratorin der Ausstellung Hier zuhause – Migrationsgeschichten aus Tirol im Tiroler Volkskunstmuseum 2017.

Flavia Matei hat Architektur an der TU Wien abgeschlossen. Sie ist Universitätsassistentin an der Kunstuniversität Linz. Seit vier Jahren unterstützt sie die Selbstorganisation der in Österreich tätigen rumänischen 24-Stunden-Personenbetreuer*innen. Gemeinsam mit ihnen gründete sie den Verein DREPT – Interessenvertretung der (rumänischen) 24-Stunden-Betreuer*innen und den Dachverband IG24 – Interessengemeinschaft migrantischer 24-Stunden-Betreuer*innen.

Epifania Akosua Amoo-Adare & Belinda Kazeem-Kamiński: “Not on our watch!”

Belinda: On March 14, after my return to Vienna from a too-short stay in Accra, you sent me a link to Rufaro Samanga’s article that appeared on the OkayAfrica website. In this article, the author points to the ways in which European newspapers comment on COVID-19 on the African continent. Rufaro Samanga concludes that Europe is in “sheer disbelief” about how the continent seems to be not hit as gravely as Europe’s nation-states.[1] Also here, in the Austrian newspapers, articles on COVID-19 in Africa seem to be just in line with the texts Rufaro Samanga criticizes – with titles like “Afrika vor einer Corona-Katastrophe” (Africa before a corona disaster)[2] or “Die Explosion der Pandemie in Afrika steht noch bevor” (An explosion of the pandemic in Africa is imminent).[3]

Epifania: Samanga’s piece is, unfortunately, very telling of continually skewed race relations across the globe – even in a digital age when you would expect that access to nuanced information on Africans (on the continent and in the diaspora) would mean we all should know better. But that is not the case. Africans, especially here on the continent, are still perceived as being incapable of dealing with everyday issues – never mind taking hold of our own destinies. So, you find that in a global pandemic such as this, Europe still assumes that Africa is unable to cope with the situation, even as the opposite is true on the ground. For example, here in Ghana, the government has shown itself to be up to the task of putting suitable health and travel security protocols in place.

Belinda: True. My recent experience of both the Ghanaian and Austrian responses to travelers during the pandemic speaks to this point. When I left Vienna on February 29, everything was as usual. COVID-19 seemed to be a problem that could be handled. Yes, the numbers were rising in Austria, but hardly anyone was wearing masks, and staff at the airport did not check our temperatures. In contrast, I was met by another atmosphere in Accra. When I arrived at Kotoka International Airport, all the passengers were being checked with infrared cameras for a high temperature. We had to fill out questionnaires concerning our whereabouts before arrival. Staff at the airport were dressed in protective suits. It was the same procedure when I left Accra two weeks later: several rounds of temperature checks, questionnaires, protective suits. Meanwhile, there were only a few cases on the African continent, and most were connected to people with European passports. By the time I was leaving Accra, masks were sold out. I remember that you even had to organize getting two for me.

None of this security checking happened when I returned to Vienna on March 13. I remember that I was irritated: “Were they not going to check people at the airport?” Friends had told me that the situation in Vienna was bad before I left Accra. I was even worried that I might not be able to enter the country. And some days later, Vienna International Airport was indeed closed, and a nation-wide lockdown was announced. Social distancing was the word of the day, and the Austrian chancellor proclaimed a new normality that would include all of us knowing someone who would die of COVID-19 – which did not prove to be valid, but that’s another topic.

While in Accra, I had seen more and more people with masks, refusing to shake hands or hug. Yet in Vienna, we were just starting to discuss whether wearing masks could be a useful measure. Never mind the fact that I had returned to rising numbers of people being hospitalized or who had self-quarantined. Rufaro Samanga rightly states that “Quarantine and self-isolation are not foreign concepts to us [Africans], but they appear to be for the West.”[4] While the African continent has gained experience in dealing with pandemics, say Ebola or Sars, Europe was caught with its pants down, so to say. And the overwhelm showed in the new normal of half-empty shelves in supermarkets: people hoarding toilet paper, spaghetti, masks, and sanitizers. It was reflected in the closed schools, home schooling, restrictions on people’s right to move around, cancelled events and exhibitions, and the fact that people slowly started losing their jobs. It was also revealed in advertisements reminding people to a) be mindful of their contacts and b) to wash their hands.

It was only when the official lockdown was implemented in Austria that people finally began to wear masks on public transport and in institutions. And when they realized that yes, there was enough toilet paper for everyone, or that toilet paper is not the most necessary thing when in a pandemic, people eventually started to relax and refrain from filling their shopping carts as if these were their last days on earth. For most people here, it was possible to switch to working from home and – if they were responsible for children – to conducting home-schooling while practicing physical distancing. I don’t intend to say that it was easy for everyone. Grave differences between parts of the population have been exposed with new explicitness. For example, when it comes to education, some pupils are being left behind because their parents don’t have the means to support them with studying, or can’t access the infrastructure needed (e.g., computers, WIFI, etc.). Still, coming back to where I started, I wonder how you have experienced the outbreak of COVID-19 on the continent, and more specifically in Ghana.

Epifania: Here in Ghana, the coronavirus pandemic has resulted in the infection of 44,777 people, plus the deaths of 283 individuals – as compared to Austria’s figures of 29,087 infected people and 735 deaths (as of September 6, 2020).[5] The virus has greatly slowed down the economy, and produced negative effects on agriculture, industry, and services. The government of Ghana has also been faced with the challenging task of trying to implement social distancing measures in a context where numerous individuals (over 80 percent of the population) work in the informal sector, including many who also struggle to meet daily survival needs and so have to labor daily. As a result, the government was forced to lift the partial lockdown it instituted in March 2020 for about three weeks. The lockdown – which included the closing of mosques, churches, schools, and the border – quickly revealed stark inequalities, especially in the country’s education system, including even private schools. But Ghana’s coronavirus challenges are not an anomaly, since all countries around the globe are struggling in varying degrees to maintain their economies, keep their citizenry alive, and mediate the gaping social inequalities that the pandemic has exposed.

In fact, the onset of the coronavirus has taken us all into a series of revelations about our relationships and character, and none of it is pretty. It has revealed all the problems at home that I would say are due to a “colonial matrix of power” that underscores many of the world’s uneven development and unequal positionalities: be they personal, local, national, regional and/or global. The unknown quality and life-threatening capacity of the virus has exposed a general lack of good governance – irrespective of location –, and (I would say) it is all thanks to the general dismantling of the public sector in the face of neoliberalism that insists on a free market economy. In the case of the African continent, this took root in the early 1980s – through the IMF and World Bank’s enforcement of detrimental structural adjustment programs. Here, I speak to a time when these two international financial institutions used loans as pivot points to impose development programs, on countries like Ghana, with the requirement of crippling conditionalities such as the devaluation of currencies, the explicit use of technology and expertise from loan countries, and the dismantling of public institutions and/or regulation that prevented the free reign of market forces.[6] Consequently, all over the world, we see a general display of high social inequality, even if mildly differentiated, and this gross inequality can only be accounted for by the long and painful history of colonialism and its continued ideological and material effects through neoliberal global capitalism.

Belinda: Your argumentation points to the influence that Western policies had and continue to have on the continent’s fate. But in these articles we are talking about, there is no mention of the dismantling of the public sector in the 1980s, or even the afterlife of colonialism; i.e. the manifold ways in which the former colonial powers exploited and continue to exploit African nation-states. The explanation given is the same old record: corrupt political elites. And while this is often true, it is not the only explanation, and European journalists too easily forget that countries like Great Britain and France continue to influence African politics, sometimes through the very same corrupt elites that they criticize.

Epifania: Yes, indeed; hence, the recent debacle between France and the eight West African countries that have finally gotten the courage to stop using the CFA franc – a currency backed by France and used by its former colonies on the African continent years after their supposed independence. This financial change is an important statement of freedom from neo-colonialism, because it includes no longer having to hold 50 percent of each country’s reserves in the French Treasury.[7] Nevertheless, COVID-19 still remains a true mirror for observing our unequal global relationships and the racist character of our international interactions. This can be seen through the resurgence of colonial narratives about the “dark continent,” particularly the so-called “doom and gloom” that awaits it in the face of a global pandemic that already has both Europe and North America on their knees.

Belinda: Yes, there is a renaissance of narratives about the “dark continent” and its constant balancing on the edge, always in danger of collapsing. This is right next to a comeback of racist stereotypes about Asian people, and Chinese people in particular. Not that these narratives have ever gone away, but it seems European journalists have no other way of integrating and making sense of the lower coronavirus numbers on the African continent, except by conjuring up a major health crisis, plus an impending danger, that would in an all too soon future hit an unaware and unprepared African continent. And luckily (of course), Europe is here – the big brother, the white savior –, and once again it will have to take care of Africa.

After coming across more and more of these articles, I remember that I sent you a message saying that while reading them an image had come to my mind: Europe circling above the African continent like a vulture, waiting for the whole continent to crumble. But all the while, I could not understand why European countries even spent time looking at Africa. In my opinion, they had enough on their own plates. In reality, Ghana, at that time, had only seven cases. “All,” as you wrote in your message, “from folk who traveled in from their trips abroad.” For example, the Norwegian ambassador who threw a party at his residence for over 200 people.

Epifania: True, we here in Ghana – at that time – had very little to worry about. We were in relative comfort and safety as we watched videos of overwhelmed Italian and US-American doctors going viral.[8] In almost every video, Euro-North American frontline workers expressed their incredulity at how they could be experiencing a lack of basic health equipment (or resources) and the failed national-level coordination of basic public services – desperately required for an intense disaster such as this. Meanwhile, countries in Africa and also in Asia were quietly getting on with low-key, somewhat herbal, and often very commonsensical preventative measures – since they were in no doubt of the avalanche that would await them if they did not take the initial stages of the pandemic very seriously.

Unlike their Euro-North American, and in some cases Latin American, counterparts, they were not under any grand illusions of their defense capabilities. They were also not as interested in wasting time by deflecting attention from their own internal governance inadequacies by shedding unnecessary light on the failures of other locations around the globe, or by finger pointing at the proverbial alien (a.k.a. immigrant) enemy in their midst – in this case, the “kung flu,” as President Trump had the temerity to call it.[9] They also had no time for global posturing, as they had no historic allusions/illusions of authority to maintain – even when no one is looking or cares.

It is this very same (and sad) case of a persistent “white man’s burden” that has reared its ugly head in the rather bizarre and baseless narratives, as well as in the curious absence of the well-practiced international coordination that is normally seen when there is a humanitarian crisis in the Global South. Where were all the expressions of global unity and leadership that prevailed under Ebola and Sars? You know, when imperial foreign powers love to show how good they are at assisting the Global South that cannot save itself. How is it that suddenly there was no longer honor amongst thieves? A case in point: our witnessing of the US government shamefully (and perhaps gleefully) pilfering Germany’s Personal Protective Equipment (PPE) while en route,[10] all while also refusing China’s competent assistance for a totally failed US-national response that now supposedly makes “America Great Again” – sadly only through its first place on the corona list with almost 6.2 million cases and close to 200,000 deaths (as of September 6, 2020).[11] Such terrible and uncalled for statistical strength!

Belinda: Is it not telling that the majority of European leaders were not able to see that, in contrast to them, African leaders and health professionals are not new to pandemics? Why not, for a change, ask African professionals for advice? What would have been an opportunity, proved to be too much of a paradigm shift. The European self-image is still in need of the deficient Other – Africa – in order to be able to position itself as its functioning opposite. This is, as you have said before, the only possibility to imagine oneself as the superior savior. Never mind that the reality did and still does not account for this way of interpreting the current crisis. These are colonial repercussions; that is the past ongoing.

Epifania: Yes, we find ourselves in the continued aftermath of well over 400 years of transatlantic slave trade that underscored many subsequent years of colonialism which have us, here, still in a state of scramble for Africa – even within the throes of our giddy (and some may even say: failed) struggles for independence. So then, it is no wonder that the othering narratives of victimhood and helplessness prevail – in spite of the growing confidence of the Global South and the ever rising of Africa, especially within the cultural, and thus ideological, milieu, all thanks to the arrogant buzz of millennials and the steady growth of economic and social links made between the African diaspora and like-minded creative souls on the African continent. So, it is very much a crying shame that we still have a situation whereby even Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, director-general of the World Health Organization, had to put aside diplomacy in order to give public comment about the inappropriate (and preposterous) idea of French doctors using Africans as guinea pigs for testing any kind of coronavirus vaccine.[12]

Belinda: Discussions over a possible coronavirus vaccine have brought to light colonial ways of thinking more than ever. Jean-Paul Mira, leading doctor in a Parisian hospital, and Camille Locht, director of the INSERM institute (French National Institute of Health and Medical Research), which is conducting tests for a possible vaccine against the coronavirus on behalf of the French Health Ministry, were speaking on French TV at the beginning of April. Mira asked Locht – and I want to highlight here that he knew he was being provocative, he even stated that he would be – why the new vaccine shouldn’t also be tested in Africa. Furthermore, he said: “It would be a perfect testing ground as it is, so to say, a worst-case scenario; there are, for example, no masks, and no treatment opportunities. Just like HIV studies, it is possible to experiment on sex workers because everyone knows they don’t protect themselves and are exposed.”[13]

Wow, let that sink in. This is very open. Mira is not even hiding his mindset. People on the continent, but also in the African diaspora, have rightfully reacted to his statements with outrage. How he came to the idea that there are no masks on the continent and no possibilities of treatment is incomprehensible to me. I do not know where he got his information from. The credo that allows someone to think that former colonial powers could just go to any African nation-state they please and have people tested is telling. In this, there is both an audacity but also a real-time politics in which, as we have said before, the interference of European powers – often former colonial powers – is not an exception, but a rule. Furthermore, there is the total fading out of African health professionals. People who clearly have expertise on the question of testing, pandemics, and health crises. For example, Amadou Alpha Sall, director of the Institut Pasteur in Dakar who has been developing a rapid diagnostic test.[14]

The image of Africans/Black people being experimented on for the sake of white Europeans and Americans is, as we both know, not new. In the past, there have been lawsuits against European and American companies due to their unethical testing procedures on the African continent. Once again, I am reminded of the precarities that the afterlife of the enslavement of African people entails: “skewed life chances, limited access to health and education, premature death, incarceration, and impoverishment,”[15] says Saidiya Hartman by way of Christina Sharpe. But what seems to mesh the fate of African Americans, seems to also have validity when it comes to African life, even though the contexts differ. What I read reminds me of Lucy, Anarcha, and Betsey, all subjects of James Marion Sims’s clinical research that he conducted on many more enslaved Black women in the nineteenth century; the names of many will never be retrieved. Or the case of Henrietta Lacks, a Black woman again, whose cancerous cells were preserved without her consent. Black life was and is still not considered worthy.

The corona crisis is a magnifying glass through which to analyze and clearly see the relations that were built, not only on an individual, but also on a political and social level. The grave economic and social differences that have existed before are now mercilessly coming to light. The protests that we have been experiencing following the murder of George Floyd have once again shown that Black people are united in their experiences of anti-Blackness. I would wish that we – and here I am speaking to Black diasporans – would not only think about our own lot in the diaspora, but also start to criticize the countries we live in with much more pressure when it comes to their relations with the African continent and its people. Anti-Blackness is a climate, as Christina Sharpe rightly says, and this climate doesn’t stop at the borders of the African continent.[16] Our struggle here is connected to the struggle for true independence on the continent; the project of independence, so to say, is yet to be fulfilled.[17]

Epifania: And fulfill it we must, and perhaps will. Simply because there is, nowadays, a resounding difference in response from everyday people of African descent. This can be seen through something as simple as the many clap-backs of the Black Twitterverse and other responses through social media platforms, or more importantly through the unstoppable force of global movements such as Black Lives Matter[18] and Me Too,[19] both started by articulate, alert, passionate and fully woke Black women – some of whom also belong to LGBTIQ communities and struggles. These social movements, and related acts of organized resistance, resonate and resound alongside those instigated on the African continent, e.g., Rhodes Must Fall.[20] And together, they proclaim: Not on our watch! Not if we can help it. And yes, we most certainly can – especially in this highly interconnected and well-informed age.

Epifania Akosua Amoo-Adare is a feminist, artist-scientist, and writer who is based in both Accra and London. She is currently engaged in what she describes as “The Art of (Un)Thinking”.

Belinda Kazeem-Kamiński is an artist and writer based in Vienna. She is currently doing her PhD-in-Practice at the Academy of Fine Arts Vienna.


[2]; And I find more unisonous headlines:

[3]; see also “Why the biggest corona catastrophe in Africa is still imminent”


[5] Source (figures taken on Sept 5, 2020):










[15] Christina Sharpe, In the Wake: On Blackness and Being (Durham/London: Duke University Press, 2016), p. 5.

[16] Christina Sharpe, In the Wake: On Blackness and Being (Durham/London: Duke University Press), p. 7.

[17] Again, I am reminded of this by way of Saidiya Hartman who speaks about the unfinished project of Black freedom. Saidiya Hartman, “Venus in Two Acts,” Small Axe 12, no. 2: p. 4.




Vlatka Frketić: hartes pflaster

hartes pflaster

wer hat sich schon die knie aufgeschlagen
auf dem harten pflaster immer wieder
so dass die wunden kaum heilen auf dem harten pflaster
von dem sich die meisten abwenden mit ekel
und lieber aus der ferne reden über dinge
die eigentlich
abstoßend sind
der gestank
aus toiletten ohne spülung
mit undichten fenstern
an denen im winter
eissterne blinzeln über dem
harten pflaster
wo kein bagger und auch kein bohrer
die steine neu schichten
für den absprung auf ein anderes pflaster
wo menschen authentisch sich äußern vor vielen
die glauben sie hätten verstanden
die aber nur kurz etwas gehört
und erröten
vor erregung bei nur einem gedanken
an das harte pflaster
an die beine
die dieses begehen
weil mehr ist nicht vorstellbar
im beredten schweigen
sich äußern im gleichsprech
da kriege ich angst
so richtig fest angst
oder dass ein kind sich halten kann an einer
behütenden hand und lachen kann auf dem
harten pflaster
ist nicht denkbar
und der kaffee im pappbecher jedes mal viel zu heiß
das liegt am harten pflaster
das hart bleiben soll
denn sonst wären wir viel zu viele
bekämen nicht genug luft
die wir brauchen um weiter zu schweigen
im gleichsprech
beim reden über den kaputten kühlschrank
vor jahren in der WG ohne heizung
in der wir uns alle
unter zwei decken aneinander kuschelten
und berührten
um uns warm zu halten
ja, wir wissen, wie das ist und vergessen das
geld der familie, das wir verachtend ausgaben
denn irgendwas mussten wir essen und denken
auch heute nicht daran, an das gras, das wir unter der
decke zwischen den berührungen wickelten
es war nicht vom himmel gefallen
der uns so nah erschien mit den indigoblauen
wolken der nacht, unter dem unsere körper
bebten manchmal in den berührungen
im gleichsprech den wir nicht mehr erkannten
weit weg vom harten pflaster
und jetzt die kinder alleine den ganzen tag
durch das fenster spucken
auf das harte pflaster
wo sind sie denn
was machen sie
fragt sich selten jemand im gleichsprech
was machen sie den ganzen tag
verloren haben wir sie
im gleichschritt des gleichsprechs

Vlatka Frketić ist Autorin, Texterin, Aktivistin, tätig in der Erwachsenenbildung sowie in psychosozialen und literarischen Bereichen. Sie studierte Wirtschaftswissenschaft in Zagreb und Sprachwissenschaft in Wien. In Vorträgen, Seminaren und in ihrer künstlerischen Arbeit beschäftigt sie sich aus kritisch-diskursanalytischer Perspektive mit gesellschaftlichen Ungleichheiten, Mehrsprachigkeit, Diskriminierung, Sprache und Macht. Ihre Arbeiten sind auch im Feld der bildenden Kunst präsent: So nahm sie 2017 an dem partizipativen Ausstellungsprojekt Versuchsanordnung widerspenstigen Handelns in der IG Bildende Kunst Wien teil. 2019 war sie Kültür-Gemma-Stipendiatin und entwickelte in diesem Zusammenhang ein „Wortprojekt wider den gleichsprech“, in dem „in kollektiven Prozessen mittels Text, Wort und Bild Erfahrungen mit Rassismus und anderen Diskriminierungsformen ermächtigend aufgearbeitet, artikuliert und umgestaltet“ wurden. ( 2019 erhielt sie den Exil-Literaturpreis. Frketić ist Mitglied der Autor*innenwerkstatt der edition Exil.

Ihr Beitrag für die Reihe Thirsty for Words ist ein Gedicht über das wiederholte Abprallen am „beredten schweigen“ der gesellschaftlichen Norm.

Vlakta Frketić ist am 1. Oktober 2020 Gesprächsgast der Veranstaltung Den Elefanten berühren: Praktiken und Politiken der sozialen Distanz_ierung.

Pablo Martínez: Fail Better – Notes for a Museum Yet-to-Come

In recent weeks the media has paid close attention to the gradual reopening of museums, following the lockdown period. Most of the television reports and interviews with various heads of institutions have focused on the various ways that exhibitions and events have been affected by the pandemic, as well as the new rules and guidelines for visits to these spaces. However, there has been little discussion about how museums should take these circumstances as a chance to rethink their ethical and political foundations, along with their structures and economics. Despite the exceptional nature of this pandemic, its emergence has merely confirmed what we have been discussing for years in seminars and debates in some museums and art centers: that the system itself is collapsing and decisive, wide-reaching action must be taken. In the case of the museum, the problem is a complex one, since, in the last few decades, the museum has proudly endorsed dynamics based on permanent mobility, the economy of exposure, and the logic of exponential growth. Therefore, as well as debating how social distancing will change the practicalities of museum visits, it is also perhaps necessary to reflect, collectively, on the urgent refounding of the museum, based on new sets of material and aesthetic parameters. The whole world as we know it is undergoing a process of restructuring, due to ecological collapse and the subsequent civilizing crisis. If museums want to play a key role in this restructuring, and make a commitment to climate justice, they have no choice but to give up their present mission and learn how to fail better.

In The Queer Art of Failure, cultural theorist Jack Halberstam analyzes how capitalism and the heteropatriarchy have produced normative ideals of happiness and success – ideals that must now be challenged. That which is often deemed a failure might in fact be, as Halberstam suggests, a genuine form of existence that simply does not conform to the prevailing logics. An act of rebellion against the imposed norm. If we consider Halberstam’s proposal from ecofeminist perspectives, this kind of dissidence would be enacted by dismissing any concept of well-being that is based on buying power, by spurning the accumulation of goods and by proposing ways of living that are more austere and therefore less harmful to the environment. In terms of museums, this approach would ideally lead to a model that pushes back against the overbearing logics of accumulation, productivity, value, property, novelty, and the constant pressure to sustain income from ticket sales, venue hire, and sponsorship. It would bring about a museum that is more internationalist than international, that supports the local without being provincial, and that refuses to keep adding to their already bloated rosters of international artists, star speakers, and low-paid workers. A museum that advocates simplicity, and that ditches all the conventional indicators that have, until now, been used as gauges of success. Because, as the Spanish ecofeminist Yayo Herrero has noted, all these indicators have helped shape a culture that is directly at odds with life itself. A museum that works toward the rematerialization of culture (or, rather, that becomes aware of its inherently material conditions, because it barely has anything to do with the immaterial) and that resolutely opts for decarbonization, across the board. Specifically, this decarbonization would ascertain the museum’s ecological footprint, as caused by its programs and structures, and act accordingly. On an abstract level, this process is just as complex and ambitious as trying to decarbonize the shared imaginaries upon which modernity was built, something that art historian Jaime Vindel has so aptly named the “fossil aesthetic.” This shift would be approached in two ways: on the one hand, by rewriting the narratives of art history from a fossilist perspective that would include not only a critique of the modern idea of “progress” but would also call into question collective belief in unlimited growth, which the art world has helped propagate, as well as the glorification of uncontrolled desire and futurist accelerationism, to name but a few examples. On the other hand, art should help create new shared imaginaries of lifestyles that are not so dependent on fossil fuels – that is to say, the exact opposite to what the biennialization of the art world has achieved. If, indeed, this process of biennialization, which began in the 1990s, has helped forge a positive image of globalization and a perception of mobility as a synonym for creative freedom and social dynamism, all with a steep ecological cost, perhaps it would now be fitting for the art world to assist in the undoing of this process, and to champion a kind of museum that participates in and promotes a libidinal economy that has a low ecological impact.

For some time now, I have been writing about the concept of the “museum yet-to-come” as an exercise in institutional imagination and conceptual production. As I have expressed elsewhere, the notion of “yet-to-come” has two sides: on the one hand, it draws a possible plan of action that adapts its operation and activity according to the biophysical limits of the planet, and on the other, it borrows a core concept from Cruising Utopia: The Then and There of Queer Futurity, published in 2009 by the Cuban American theorist José Esteban Muñoz. In his book, Muñoz defines “queerness” as something that is not yet possible, not reachable, yet-to-come: it is a rejection of the here-and-now, and a nod to the concrete possibility of a different world. He puts forward a kind of queer sociability or queer future that challenges the heteropatriarchal here-and-now by moving it into the then-and-there of minority groups who activate aesthetic strategies for survival, as well as imagining ways of being inside utopian worlds. In this sense, the act of queering the museum would entail the inclusion of all those minority groups who have long been excluded from participating in the creation of imaginaries or from telling other kinds of histories. Furthermore, this approach would spark the kind of imaginations that allow us to break free from the prison of the present time where our own imagination is held captive. Queering the museum would shake up its very purpose, betray its norms, and help create the new worlds that would inevitably emerge from the chaos. It would challenge the notions of “what must be shown” and “how it must be displayed,” and, in so doing, it would help overthrow the bourgeois notion of mass public order, of turning people into orderly visitors, which essentially means control, since art museums largely have a normalizing function – not only through the regulation of artistic work but also through the ordering of bodies, relations, and times. The challenge is therefore how to begin imagining the future of institutions that are so deeply rooted in the past, in a process that would take solidarity with other species as its starting point and that would dismantle consumerist imaginaries, rebuild cooperative communities, and recognize the individualistic and extremely fossilistic character of our shared imaginaries of apparent emancipation. The challenge is how to build a museum that is not only worth visiting, but also worth living.

In May 2020, the Spanish digital journal ctxt published artist and activist Marcelo Expósito’s inspiring conversation with Manuel Borja-Villel, director of Madrid’s Museo Reina Sofía: “The museum will have to provide care like a hospital, while still being critical.” This idea, which is referenced in the title of the interview is both highly productive and provocative, since the invitation to prioritize care means that the museum will inevitably fail in some of its other remits. I suppose that when the director of Spain’s national gallery made this statement, he was proposing not only to provide a greater degree of care, but also to recognize the work of caring that museums have in fact been carrying out for decades, mainly through their educational departments and public programs. In this sense, it would perhaps be more accurate to say that the museum “will have to continue to provide care” or that it “must care for those who do the caring and improve the working conditions and status of educators, mediators, and all the staff who do outreach work.” The task of caring is crucial in these times of “capitalist realism,” to echo the words of the cultural theorist Mark Fisher, given that suffering is not limited to the museum’s visitors, but extends to its workers. It is therefore necessary to review the extent to which the museum is also the root cause of this distress, given the forms of production it favors: the present model allows and in fact demands that cultural producers work on several different projects at the same time, all of which are paid at dubious rates, are extremely precarious, require the tireless and hurried efforts of many interconnected people, and are in a state of constant mobility. In addition, in the case of European public institutions, the rigidity of the regulatory framework and the strictness of labor legislation – which has never taken into account the nature of artistic work or new forms of cultural production – play a large part in generating situations where the already precarious existence of artists is further blighted by bureaucratic violence. The idea of total mobilization is embodied in cultural workers, who are always ready and available, always on their toes. The pandemic allows us to see even more clearly just how fragile this model is – a model in which the artist, just like a juggler, has to keep moving if she does not want to be left empty-handed. Without a universal basic income, the system in its current form is unsustainable.

I would like to dwell a little more on the statement “The museum will have to provide care like a hospital, while still being critical,” and to invert its meaning, since the act of caring is in fact a prerequisite so that the museum can become, for more people, a critical space. This is because, as opposed to what the patriarchal knowledge structure has taught us, knowledge is not exclusively generated through critical distance but rather through the affects, which are what set off thought processes in most cases. This fact is especially relevant if we participate in a form of care that is based on mutual support and an equality of forms of intelligence, rather than a paternalistic idea of care. The hospital-like proposal is extremely apt in the way it shuns the privately managed public hospital model that has been implemented in Madrid over the last decade, and instead adopts the medieval hospital-temple principle that would welcome pilgrims with food, rest, and ecstatic pleasure. It would be a museum that provides shelter and encourages neighbors, fellow citizens, and pilgrims to find, within its walls, a place where they can “pass the time” – a time unlike that of productivity and consumption. However, I cannot finish this article without first sharing my fear that the idea of museums becoming more like hospitals might trigger a new curatorial wave and that, following the “social,” “educational,” “affective,” and “performative” turns of the last few decades, it will bring about some kind of “hospital turn.” This long line of “turns” creates an image of an art system that, just like a whirlpool, spins on its own axis. It is a flashy display of constant dynamism, but, in practice, it only ever deals in conceptual terms, and so it does little to actually encourage any radical change in the material foundations of the institution. If the museum wants to keep its head above water, rather than spinning on and on within these choppy seas, it will have to change course toward more ecosocialist waters.

Originally published as “Fracasar mejor. Notas para un museo por venir,” Ctxt: Contexto y Acción, May 28, 2020.

Pablo Martínez ist Kunstvermittler und Wissenschaftler. Seit 2016 leitet er die Programm- und Vermittlungsabteilung des MACBA Museu d’Art Contemporani in Barcelona und ist Teil der Redaktionsleitung von L’Internationale Online. Er war Lehrbeauftragter für die Geschichte der zeitgenössischen Kunst an der Complutense-Universität in Madrid und verantwortete von 2009 bis 2016 die Vermittlungsarbeit des städtischen Kunstmuseums CA2M, ebenfalls in Madrid. Seine Forschungsschwerpunkte sind körperbezogene Vermittlungsarbeit sowie die Untersuchung der Macht, die von Bildern ausgeht, insbesondere in Zusammenhang mit der Erzeugung politischer Subjektivität. Pablo Martínez ist Herausgeber der Essayreihe et al., die bei MACBA-Arcàdia erscheint, und Redaktionssekretär des Magazins Re-visiones. Er ist Mitglied von Las Lindes, einer Forschungs- und Aktionsgruppe für vermittelnde, künstlerische und kulturelle Praxen.


Joshua Decter: Thinking about How to Think Again (Juni 2020)

“Moreover, what made this pestilence all the more virulent was that it was spread by the slightest contact between the sick and the healthy just as a fire will catch dry or oily materials when they are placed right beside it.”
– Giovanni Boccaccio, The Decameron, ca. 1349–1352

“Don’t punish me with brutality”
– Marvin Gaye, “What’s Going On,” 1971

It is difficult. It is difficult to know how to think, rethink, and unthink. What to write, what not to write. Thoughts form and then dissolve. Focus starts and then withers away. Events are happening simultaneously at such a fast pace that it is impossible to keep up, and to process. Social media, of course, is accelerating everything. The mind is present one minute, gone the next. Hyperdistraction. Since the coronavirus pandemic hit New York City in March, I’ve been very hesitant to write anything. Probably because my brain has been scrambled. It’s no doubt a common predicament these days. One thing is for certain, however: I’ve been thinking far more about epidemiology than art over the past few months. Anxiety about the here, the now, and the future is persistent. Days flow into each other, becoming almost interchangeable – Friday feels like Wednesday, Tuesday resembles Sunday. Time is different. Hope and optimism are fugitive. One might say that there is a kind of spiritual exhaustion, along with intellectual fatigue. Even on a mundane level, a dilemma has arisen as to whether to leave the house to shop for food or to exclusively use e-commerce for all consumer transactions. But how can I complain? I’m one of the fortunate people. I have certain privileges, even though here in NYC, privilege and entitlement are always very relative conditions.

According to recent statistics, approximately 400,000 people left New York City from March through May, in an attempt to escape the pandemic. Including a few friends of mine. Some will return, others will not. Certainly, many people are experiencing significantly more harrowing challenges and greater precarity in their lives than me – such as essential workers and frontline health care professionals, who have been laboring throughout the pandemic, risking their lives for us and too often paying the ultimate price with their lives. And, so, I am endeavoring to put my troubles into perspective and to amplify my empathy. Less of me, more of we. In the midst of writing about our strange new global coronavirus reality, protests erupted here in the United States in reaction to the killing of George Floyd, a Black man, by a white police officer, in Minneapolis, Minnesota. The May 25 incident was caught on video and went viral on social media. The footage shows the police officer (Derek Chauvin) kneeling on top of a handcuffed Floyd on the street, pressing his knee into Floyd’s neck for over eight minutes, appearing to asphyxiate him. At one point, Floyd is heard saying, “Please, I can’t breathe”—eerily reminiscent of Eric Garner’s last words, another Black man who was choked to death on a New York City street by another white police officer, in 2014, which was also captured on video and also led to nationwide demonstrations.

In the Minneapolis incident, three other police were present, but did not intervene to help Floyd. It’s a painful video, almost unwatchable. But millions have watched it. The world has seen George Floyd. Chauvin was initially charged with third-degree murder and second-degree manslaughter, and the three other policemen at the scene were not charged. The protests intensified, led by the Black Lives Matter movement, in response to what was correctly perceived as another example of the criminal justice system’s structural racism – a response that recognizes the long-standing injustices of a system that often engages in discriminatory policing and has led to outsize incarceration of Black people. As the protests multiplied throughout the US, the attorney general of Minnesota launched a new investigation into the incident, leading to the raising of the charges against Chauvin to second-degree murder. Charges were also filed against the other three police officers. It has become abundantly clear that people are protesting not only for justice in Floyd’s particular case, but also to draw attention to institutionalized police violence against Black people, which is one of the most disturbing manifestations of ongoing structural racism in the US, and elsewhere in the world. The protests have now gone globally viral, even as the world is still contending with the coronavirus. And this is all within the context of Donald Trump’s disastrous presidency, during which he has stoked racial divisions and tensions, provoking increasing social unrest with his inflammatory rhetoric.

The coronavirus pandemic has, like elsewhere, led to mass unemployment in the US. People have been quarantined and locked down in their homes because of the virus for months; they are anxious about their futures, have become restless about their present circumstances, and find themselves with more time on their hands. These disconcerting realities have dovetailed with – and no doubt fed into – the dynamism of the protests, and the apparent increase in social activism is a positive development amid all the gloom. Indeed, New York has been the epicenter of the pandemic in the United States, and it is now also one of the epicenters of the protests. This intersection, or simultaneity, is tragic: the pandemic has already disproportionately impacted economically and politically marginalized Black and Latinx communities, which are the same communities that regularly experience the structural racism of the criminal justice system. The social, economic, racial, and political inequities of this city are haunting us, in real time, and the protesting is an attempt to exorcise New York’s historical and contemporary demons and, specifically, to create pressure for significant reform of the police. If the police can police communities, then communities have the right to police the police.

At the same time, another dilemma has emerged: whether to protest outdoors in the midst of a pandemic, in a severely hit city that has been locked down in order to curb the spread of the virus. It is a complicated issue involving morality, health, economics, politics, and personal behavior. There are no easy answers. We do not yet have clear epidemiological data as to whether there could be an upsurge in COVID-19 cases over the next weeks, or as to what might be the cause of it – the reopening of economies, mass events like protests, people not social distancing and not wearing masks, or some combination of these factors. If there is a significant spike in virus infections here in New York City, this would impact the very people who can least afford to be impacted, such as frontline healthcare workers and economically marginalized communities. I fear a kind of vicious circle, and hope to be proven wrong. If one is reluctant, like me, to go out into the streets and protest because of health concerns, there are various other ways to show solidarity with the racial justice movement, through forms of what might be described as “meta-protest” and “meta-activism,” acts of writing such as this among them.

Flashback to 1992, when I visited Los Angeles shortly after the demonstrations that resulted from the acquittal of the police officers charged in the beating of Rodney King. A video of that infamous act of police brutality provided clear evidence of the officers’ misconduct and, yet, they escaped punishment. It was a miscarriage of justice – and incontrovertible evidence of structural racism in the criminal justice system – that outraged many people. That year in response, I wrote an essay for an exhibition catalogue entitled “The Fractious Hybrid State (of Things),” wherein I endeavored to think about those events in LA. Here is a small excerpt:

It is immediately clear what is happening: the predominantly black residents of that community have begun to protest against an acquittal which seems to reconfirm their worst fears that the country’s judicial system is inherently unjust to African-Americans, that it systematically favors whites. I am angered by a verdict delivered by a mostly white jury in a police brutality trial held in Simi Valley – a Los Angeles suburb with a mere 2% black population. The judicial system has failed in this instance. […] Following the verdict in the Rodney King trial, [the black] community let loose from years of pent-up frustration regarding the cycle of economic and social decay, disempowerment, and social marginalization. The class and race conflicts that always seem to simmer beneath the surface of this society reached a boiling point.[1]

Also in 1992, the American investigative journalist James Ridgeway commented about the unrest in Los Angeles in the Village Voice newspaper: “The Los Angeles riots were bound to happen. The country is always at war over race and class.”

In 2020, we can confirm that the United States is, indeed, continuously at war over race and class.

Over the past week, an unprecedented citywide curfew was imposed here in New York City (as well as in some other US cities). It was an attempt to reduce tensions between protestors and the police, but primarily to discourage people from engaging in vandalism, which had taken place in Manhattan and other boroughs. Significant debate about the efficacy of the curfew has been sparked, with many wondering if it hurt more than it helped, perhaps in fact exacerbating tensions between the largely peaceful protestors and the police. On the other hand, the vandalism did seem to cease. This was the first curfew of my lifetime spent here in New York, although the months-long pandemic quarantine lockdown has felt like its own type of curfew. The last time New York had a curfew imposed was in 1943, in response to a so-called race riot in Harlem, indicative of significant tensions between the Black community and the predominantly white police force during that period. These frictions have persisted for many decades and are some of the deep historical precedents for the contemporary situation. When communities are victimized by, rather than protected by, law enforcement, when they are discriminated against by the police, when they are politically disempowered, those communities have legitimate grievances.

This period in the United States reminds us that some people must be willing to live with less so that others may live with more. An equitable, redistributive form of capitalism is desirable, and attainable. We can develop a fair economy wherein a large, racially inclusive middle class is built and class divides are significantly reduced. The US used to have a substantial middle class, and it can again. It just requires human imagination and political will. At this time of intersecting crises, I believe that the federal government should provide a guaranteed basic income to people who need it. It doesn’t necessarily have to be forever, depending upon how effective it is, but, for now, as the real economy is unstable and mass unemployment prevails, it would substantially help millions of people and reduce social unrest. A guaranteed basic income would require, needless to say, a significant change in governmental leadership and thinking and in how governance is structured.

Events have moved so fast, that, as of today, June 7, the curfew has been ended. And, tomorrow, New York begins phase one of its reopening – an attempt to restart the economy amid the pandemic. In my posh, hypergentrified Tribeca neighborhood, quite a few stores and schools boarded up their windows over the past week, nervous about the social unrest and potential theft. The overall atmosphere these days feels mildly dystopian. In just a few short months, New York has become a different city, with an unclear future.

The pandemic has penetrated our subconscious minds. Recently, I had a dream in which I forgot to social distance from a friend I encountered on the street. Within the convoluted, nonlinear space-time of the dream, I hugged this person; subsequently, I felt my dream-self experience a sense of remorse that I had not social distanced. This made me think of the 1963 Roy Orbison hit “In Dreams,” and how an updated version of it may, in this time of pandemic, go something like: “In dreams I walk with a mask on, and social distance from you / In dreams I talk to you, while wearing a mask …”

Are we hallucinating the new pandemic reality, or was the pre-pandemic reality the hallucination? When you don’t know if you might die from a new disease, anxiety tends to interfere with normative rituals, even as one seeks the comfort of those rituals. For example, I rewatched one of my favorite films while in self-isolation for a few weeks with the virus: Luis Buñuel’s The Exterminating Angel (1962). I still haven’t decided whether it was an appropriate or inappropriate choice, given the circumstances. And I still haven’t figured out how to cut myself loose from the quarantine, to make a prison break from the pandemic lockdown. But we must demonstrate self-control and quell our desire to be “free,” so as to not infect our fellow human beings and to endeavor to contain the pandemic. The usual dialectic of freedom/unfreedom, or … ?

This new coronavirus has us figured out, but we haven’t figured it out yet. It exploits our human weaknesses and stupidities. But I don’t blame the virus, per se. How could I? Viruses don’t have volition. The virus is not even entirely alive; it needs us in order to activate. Make friends, so to speak, with the virus that infects you, or it might just end you. I do, however, blame human volition. It’s people that we need to be worried about. The sort of people who don’t believe in science, and who have denied the dangerousness of this virus, leading to unnecessary illnesses and deaths.

Where is time now? The seeming foreverness and potential endlessness of the pandemic (whether one thinks in terms of waves, tides, peaks, and/or valleys), combined with a sense of uncertainty about nearly everything, has produced what might be described as “pandemic anxiety syndrome,” which is no doubt already a term in vogue with some psychotherapists. Combine this with the Trump anxiety syndrome that many of us have been experiencing since 2016, and it’s clear that we’re not only in the midst of a coronavirus pandemic but also an emergent mental health crisis. Indeed, for the first time in my life, I’ve had virtual psychotherapy sessions via a proprietary web-based platform, on my iPad. Let’s call it iTherapy.

While I was at home in self-isolation for part of March and April as I navigated the virus, and while experiencing a seemingly endless fever, I became obsessed with reading every possible research paper produced by any epidemiologist, virologist, medical doctor, scientist, or other health expert I could find. I sought to understand the illness I had and what might happen to me, in the best-case and worst-case scenarios. Art, as I mentioned earlier, was very far from my mind; it still is, to be honest. I just don’t know what to do with art now. I am uncomfortable with the notion, for instance, that curators should start organizing thematic exhibitions about the pandemic. This seems a bit too easy – trite, even. Let’s endeavor, perhaps, to not produce coronavirus kitsch. I also have no desire to develop a theory about the relation between art and the pandemic. It just seems uncouth. Some things are better left unthought, unspoken, and unwritten, at least for now. I do not want to fetishize COVID-19, even though it fetishized me. Or, to be more accurate, it occupied me, my body. And perhaps it still does occupy my body in a dormant, zombielike state, waiting to reactivate at some point down the line.

This is an unprecedented time for all of us; we are stumbling around in the dark, trying to navigate that which we still do not completely understand.

Here are some of the things that have happened for the first time in my life, thanks to the pandemic:

• Self-isolated in a single room for one month, with the virus.
• Was reluctant to fall asleep for fear of never waking up.
• Did not go outdoors for over a month.
• Organized my last will and testament and related legal documents, in the event of my death.
• Had a virtual appointment with my medical doctor using an iPad, while sick in bed.
• Social distanced from my dog for a month, so as to avoid contaminating his hair with the virus and prevent him from becoming a possible vector of transmission to my family.
• Purchased a fifty-pound bag of flour from a bakery supply company so that my family could bake at home during the quarantine.
• Got an excellent haircut from my twenty-year-old kid.
• Have not entered a store, a business, or even another building since March (it is now early June).

There’s another song I’ve revised for the pandemic: the Smiths’ “This Charming Man” from 1983, retitling it “This Charming Pandemic”: “I would go out tonight, but I haven’t got anywhere to go …”

Like many others, I have developed a bit of anxiety about going outdoors. When I do venture outside to get sun on my face, or to walk the dog, I am a devout practitioner of social distancing and mask wearing. As an atheist, I have no religion, but if I do at some point choose to adopt one, it will be based on new rituals of mask wearing and social distancing. I simply do not want to be around irresponsible, selfish, nihilistic, masochistic, or sadistic people who are not wearing masks or other types of face coverings and who don’t social distance; I consider them to be a threat to society, to human life. The urban environment seems considerably more threatening now than just a few months ago. I am traumatized, no doubt. My psychogeographic relationship with the city has been significantly altered. Indeed, I have not strayed beyond my immediate neighborhood in three months. In The Fall of Public Man, from 1977, the sociologist Richard Sennett muses:

[In] the frame of public life, I would define civility as follows: it is the activity which protects people from each other and yet allows them to enjoy each other’s company. Wearing a mask is the essence of civility. Masks permit pure sociability, detached from the circumstances of power, malaise, and private feeling of those who wear them. Civility has as its aim the shielding of others from being burdened with oneself.

Sennett’s thoughts regarding the literal and the socially symbolic function of masks could not be more prescient for our times. The future new society may turn out to be a society that is perpetually socially distanced from itself, where not only our identities but also our actual faces may be masked from others, and perhaps even from ourselves, and where COVID-19 may be our constant companion.

[1] This essay can be found reprinted in my book Art Is a Problem: Selected Criticism, Essays, Interviews and Curatorial Projects (Zurich: JRP|Ringier, 2014).

Joshua Decter ist Autor, Kurator sowie Kunsthistoriker und lebt in New York. Sein 2014 bei JRP|Ringier erschienenes Buch Art Is a Problem: Selected Criticism, Essays, Interviews and Curatorial Projects untersucht zeitgenössische Kunst in Bezug auf ihre verschiedenen ideologischen, öffentlichen, diskursiven und sozialen Kontexte. Er ist Co-Autor des Buches Exhibition as Social Intervention: ‘Culture in Action’ 1993, veröffentlicht 2014 bei Afterall Books.

Decter schreibt für Artforum, Afterall, Art Review, Mousse, Texte zur Kunst und andere Fachzeitschriften; des Weiteren verfasst er Katalogbeiträge für Galerien, Museen und andere Kunstinstitutionen. Er hat Ausstellungen organisiert für das MoMA PS1, New York; das Center for Curatorial Studies, Bard College, Annandale-on-Hudson (New York, USA); apexart, New York; das Museum of Contemporary Art Chicago; die Kunsthalle Wien und das Santa Monica Museum of Art, Los Angeles.

Seine Lehraufträge für Kunstgeschichte, Curatorial Studies, Kunsttheorie und andere Bereiche führten Joshua Decter an die Universität für angewandte Kunst Wien, die School of Visual Arts, New York; Cooper Union, New York; die University of Southern California, Los Angeles; das Center for Curatorial Studies, Bard College; die School of the Art Institute of Chicago, New York University; die University of California, Los Angeles; das ArtCenter College of Design, Pasadena (Kalifornien, USA) und an das Bennington College (Vermont, USA).

Boris Buden: What Does It Mean to Be “In Crisis”?

The phrase “corona-crisis” is these days on everyone’s lips, and understandably so. We are faced with a deadly disease that, only a few months ago, was completely unknown and has in the meantime dramatically changed the lives of hundreds of millions of people across the world. They, no doubt, feel the crisis firsthand, but do they—do we?—really know what it means to be “in crisis”?

So far, the current public discourse around COVID-19 and its devastating effects has used the notion of “crisis” in almost exclusively descriptive terms, as if it were self-explanatory: a break from normality or, more abstractly, a temporary disruption of an otherwise stable preexisting condition. This overly simplified understanding of crisis is at the core of mainstream public propaganda about the struggle with the disease and its strategic goal, which could be summed up in a phrase that is heard everywhere at the moment: “return to normality.” This “return” is not only about what masses around the world, struck by the crisis, spontaneously want by themselves; rather, it is about what their political elites are promising them. Such a political promise, however, goes far beyond “getting things back on track.” It is much more a performative act of political mobilization, a call for action, which, as it is intrinsic to a political action, aims at shaping the future—a future that, curiously enough, looks like a status quo ante. At this juncture, at least, the notion of crisis becomes ideologically suspicious.

At somewhat higher levels of reflexion, the corona-crisis is regularly explained as a “revenge of nature”: what at first appears to be a sudden and dramatic salto of the virus from animals to humans—the “spillover event,” as scientists call it—is in fact only the final act of a long evolution-like process of transformation initiated and advanced by human agency and its ill treatment of nature. After having been misused for too long as a mere resource for a headless progression of humankind, subjected to endless extraction and exploitation that has led to what we today call climate change, nature strikes back. It is now exposing the intruder to the full scale of its contingency, which is threatening the very survival of the human race; the spilling over of a virus into the human species stands, in fact, for nature spilling out of control.

Bruno Latour is among the most prominent thinkers who have clearly put the global pandemic into the broader context of climate change. For him, the experience of the current health crisis is a sort of prelude—or, as he calls it, a “dress rehearsal”—for the major challenge ahead: the ecological crisis.[1] While the “war against the virus,” which an instructing and protecting nation-state fights with all the (biopolitical) means available to it, can have some success against this particular enemy, we are, Latour argues, totally unprepared for the coming “ecological mutation.” To cope with a crisis of this scale, an entire reorganization of living conditions will be required. The nineteenth-century model of a territorial nation-state, with its political and social infrastructure designed to uphold a particular (nation-)society consisting exclusively of, as Latour puts it, “humans among themselves,” is incapable of dealing with a pathogen that, unlike the coronavirus—which is only temporarily disrupting an alleged normality—“has changed the living conditions of all the inhabitants of the planet.” For the French philosopher, there is no doubt as to what this pathogen, which is already causing the next crisis, is: humanity itself.

Latour’s diagnosis of both the current and the coming crisis sounds realistic. His distrust in the institution of the nation-state, which, as he believes, is helpless in the face of the coming ecological crisis, seems not to need any additional argumentation. Even his most politically explicit statement—the warning against an “archaic” return to the old regime of national borders, which has been reactivated to protect us from the virus’s spread—can count on our full support. But is that all? Can a radical change in our concept of nature and of the world of objects, and their cognitive admission into the very idea of what the human is, what society is, and what our historical temporality is—as Latour suggests—brace us for the impact of the coming climate crisis, which, as is becoming increasingly clear to us, we might not survive? In short: Can a radical turn in our understanding of nature really help us to escape its revenge?

What is today, in the context of the corona-crisis, called the “revenge of nature” has more than one dimension. It implies not only a reaction of nature to the human intrusion, but also its opposite of a sort: an intrusion of nature into human affairs—perpetrated, with an ideological purpose, by the humans themselves. We got a glimpse of it in the guise of social Darwinism, which was recently rediscovered by one part of the ruling political elites and spontaneously deployed in their attempts to confront the pandemic. Their policies seemed to follow the invisible hand of nature: letting the weak die and the strong recover as quickly as possible, so as to “get the economy back on track.” This, however, was not merely an accidental normative derailment. An overall ideological naturalization of the whole sphere of human affairs—a process whose devastating effects on our ability to cope today with the climate crisis cannot be overestimated—has been on track for quite a long time, at least ever since the so-called neoliberal turn. The entire realm of social relations has been polluted by the logic of natural processes up to the point of its total paralysis, which is why blind fatalism is leading us into the climate catastrophe. However, a naturalization of social relations necessarily implies their dehistoricization. What horrifies us as an apparently unstoppable extinction of a natural species is, in fact, significantly conditioned and facilitated by a no less fatal extinction of history. Celebrated, a few decades ago, almost unanimously as the ultimate victory of liberal democracy, the “end of history” has left us, in the meantime, locked up in a linear temporal continuum that resembles the natural flow of time, the tempo and direction of which are out of human control. Any orientation within the historical temporality that would rely on a reflected historical experience now seems impossible. A distant past may be easily mistaken for the present reality, or even promised as a desirable future; a society of the twenty-first century dangerously resembles those feudal ones we like to believe we have forgotten. Moreover, without a unity of historical time, the statistical data that count down the temporal distance to the climate catastrophe, to the point of no return, which will be reached soon, don’t translate into the will to change. Such a will does not exist in nature. Finally, a similar transformation has also affected political power relations. They too have acquired the character of natural hierarchies: the rich and the poor caught in an eternal stalemate, with no history to reignite the class struggle between them. In the costumes of a tragic global fable, humanity has already staged the dress rehearsal for the major political crisis that lies ahead. Before being burned by the sun, drowning in the rising seas, or dying of thirst, we will face each other on the political battlefields—armed to teeth but without the normative ideal of eternal peace on our minds.

There is, indeed, nothing natural in a crisis. Rather, it is thoroughly a historical phenomenon. According to Reinhart Koselleck, one of the twentieth century’s most prominent philosophers of history, the concept of “crisis” was an invention of the eighteenth century, specifically devised by the thinkers of the Enlightenment.[2] They, however, understood it only in its one, moral dimension. The political meaning of crisis remained hidden to them. For the crisis they cognitively grasped was, in fact, a political crisis—the crisis of an imminent political decision. This decision, as we know today, was made by the French Revolution, which provided the final answer to the question: What does it mean for the world of feudal absolutism to be in crisis? Everything speaks to the fact that we today have found ourselves in a similar situation—confronted with the question: What does it mean for the world of neoliberal capitalism and liberal democracy to be in crisis? Our answer, it seems, cannot be much different from the one given by the sans-culottes on the streets of Paris more than two hundred years ago.

[1] Bruno Latour, „Is This a Dress Rehearsal?”
[2] See Reinhart Koselleck, Kritik und Krise, Frankfurt am Main: Suhrkamp, 1979.

Boris Buden (geb. in Garešnica, SR Kroatien) ist Schriftsteller, Kulturkritiker und Übersetzer. Er studierte Philosophie in Zagreb und promovierte in Kulturtheorie an der Humboldt Universität zu Berlin. Seine Essays und Artikel behandeln Themen aus den Bereichen Philosophie, Politik, Kultur- und Kunstkritik. Zu seinen Übersetzungen ins Kroatische gehören einige der wichtigsten Werke von Sigmund Freud. Buden ist ständiger Mitarbeiter am europäischen Institut für fortschrittliche Kulturpolitik in Wien (eipcp). Er lebt und arbeitet in Berlin.

Adania Shibli: Living Safely

To get away from the dense city centre, with its unhealthy and unsafe atmosphere, and searching for some calm and serenity, he moved to this distant, isolated house on the northernmost fringes of the city, near the river. All that lay between the riverbank and the terrace of his house was a neglected yard, which was always empty, making it appear especially expansive. The terrace itself, only a metre above the ground, was expansive too, as was the sky, and even the window where this childlike sketch of a view peeked in. And all he had to do for that vast expanse to sweep him up was step through the terrace doorway, something he did every morning from the very first day. He would prepare his coffee, take it out to the terrace and sit with his back to the house, facing the yard and the row of trees that separated it from the river that ran behind it. He would watch the first ray of light reach the top of the last tree in the row and gradually expand to the rest of the tree, then the next two trees, then the entire row, and finally the yard. Like that light, he felt capable of moving effortlessly through the space before him, with nothing to stand in his way. Sometimes he would even leap down from the terrace to stroll around the sunlit corners of the yard before going back to sit in the shade. This was the peace he had longed for, and it now awaited him whenever he stepped onto the terrace or even went near one of the windows that looked out onto it.

One night, he was awoken by a strange wailing sound. At first, he could not work out where it came from, nor even as it went on. It was shrill and repetitive, like some birdcall he had never heard before, and came from right outside the window that looked out onto the terrace. This wailing set his heart racing and left a faint yet bewildering fear in his body. What kind of bird sang at that time of night? The strange sound continued to entreat him until finally he was overcome by sleep.

In the morning when he drew the curtains, the terrace, the yard and the row of trees came into view, everything appearing as expansive, quiet and safe as usual, save for a light wind that teased at the sunlight as it attempted to reach the top of the first tree and its dishevelled branches.

The memory of that mysterious night-time birdcall might have disappeared completely had he not awoken a few nights later to a new sound, stranger and louder than the one before. This time, however, he was woken by sound and fear simultaneously. It was a violent banging of metal on metal, and felt very close, as if it were coming from inside the bedroom. But when he opened his eyes it receded a little, to the terrace outside. He got out of bed quickly and turned on the light, to let whoever was banging know that they had woken him up and that they had better get out of there right away. And no sooner did he switch on the light than the sound vanished. He went to the terrace door and stood without opening it, not knowing whether the person who had been banging was still there or had run across the yard to hide behind the trees. Only once he felt reassured by the total silence around him, and certain that it was unbroken, did he go back to bed, but the agitation and fear did not go away.

The next morning, the sunlight had not yet reached the top of the first tree when he pushed open the door and went out to inspect the terrace. Nothing looked suspicious; there were no dents or chips in the sewage pipes, which were the only things there made of metal. Everything looked fine. He went back inside to prepare a coffee, planning to drink it as he sat like usual and watched the sunrise reveal itself in the light on the treetops, hoping to dispel the residue of last night’s angst from his body. But by the time he came back out, sunlight had already flooded the whole row of trees; still, the calm scene surrounding him restored his sense of peace and pushed the violent commotion of the previous night far from his mind so that only its echo remained, in the form of a vague perplexity as to what it could have been.

Until one morning, which seemed a perfectly ordinary morning to begin with, he was suddenly overcome by an inexplicable feeling of anguish and agitation. He could not tell why till he looked out of the big window. At first he was not quite sure what he was seeing, or perhaps he was not sure that what he was seeing was really there. In the middle of the bare, expansive scene, at the end of the yard by the row of trees, stood a dark shape, which when he looked more carefully turned into what appeared to be a huge creature that was staring right at him. Once he was sure what he was seeing, he quickly pulled back from the window to hide himself from sight. That morning, instead of going out to the terrace where he had spent all his mornings since moving into this house, he took his coffee back to the bedroom. After he had summoned up the courage, he went to the window to observe the dark form outside, but the view seemed to have gone back to normal, with no trace at all of the huge creature he had seen earlier. The wake of fear it had stirred, though, left a mark upon the scene.

A few days later, the back of the house was assaulted once again by an ear-splitting banging that made even standing near the windows to watch what was happening impossible. The blacksmith and his assistant had arrived early that morning to begin constructing a fence around the terrace, which they had finished by noon. When they went, they left behind not only a scattering of metal filings here and there, but an entirely new scene. The yard was no longer fully visible; now all he could see was the far end, where the row of trees bordered the sky. Then, when he pulled out his chair and sat down, even that meagre sliver of the old view disappeared, and all that was left was a narrow strip of sky that ran between the top of the fence and the roof of the terrace. At first he tried squinting through the narrow gaps between the bars of the fence, but doing this soon strained his eyes. In the end he made do with staring fixedly at the sky, taking care not to glance either up or down, not even slightly, otherwise his line of vision would collide with either the roof of the terrace, which he had never even noticed before today, or the dark metal fence. Still, at least he felt safe again.

But it didn’t last long; after a few nights, he was awoken once again by the wailing of that strange creature, this time louder than before. Then, some nights later, while he was asleep, a deafening banging cleaved his head, and this, too, was louder than before, coming as it was from all along the fence.

From that night onwards, as soon as he had finished making his morning coffee, he would go straight back to his bedroom and stand by the big window looking out, since the view was wider from there than from the fenced-in terrace, and it would be easy for him to spot the dark outline of that huge creature as soon as it came back. He would be waiting for it.

Translated from the Arabic by Katharine Halls

Adania Shibli (*1974, Palestine) writes fiction and non-fiction. Her latest novel is Tafsil Thanawi (Beirut: Al-Adab, 2017, forthcoming as Minor Detail by Fitzcarraldo Edition, 2020). She has also been teaching part-time at Birzeit University, Palestine, and is a researcher in the field of cultural studies and visual culture.

Defiant Pensioners

Wir freuen uns sehr, in unserer Reihe Thirsty for Words die poetischen Wortmeldungen der Dichter*innengruppe Defiant Pensioners (Prkosni Penzioneri) aus Serbien zu präsentieren. Trotz der quarantänebedingten Einschränkungen der letzten Wochen haben die Defiant Pensioners weiterhin Gedichte geschrieben – sowohl in ihren Pflegeheimen als auch in ihren eigenen Wohnungen unter strengem Hausarrest.

Die Künstlergruppe ŠKART aus Belgrad hat einige dieser Gedichte als Video umgesetzt und sie auch illustriert.

Die Defiant Pensioners werden am besten durch ihre eigenen Worte vorgestellt:

Der Garten der Poesie gehört allen
(manche denken, selbstsüchtig – niemandem).
Die Defiant Pensioners sehen nicht tatenlos zu.

Die Gruppe fand 2014 bei einem von ŠKART angebotenen Workshop in Zrenjanin zusammen, vereinte ihr poetisches Handwerkszeug und pflegt seither – und trotz allem – ihren Garten der Poesie, damit er nicht verwelkt.

Heute im Pensionistenheim

Ich reiße die Omas auf und ärgere die Opas,
alle sehen mich finster an.
Corona ist das Hauptthema,
ich komme in dieser Geschichte nicht vor.

Ich lese Bücher, schreibe Gedichte,
und mache oft, was man nicht darf.
Ich höre Verschiedenes auf You Tube
und habe nur noch drei Zähne.

Ich habe alle Bücher gelesen,
alle alten Sorgen verschmerzt.
Was soll ich Armer jetzt vor so viel Glück,
es ist nur noch Müll übrig.

Jetzt werde ich mich ein bisschen ärgern
und wieder eine verwirrende Geschichte
über Corona starten,
man soll mich nur in Ruhe lassen!

Dušan Todić, Defiant Pensioner
Quarantäne, Gerontologisches Zentrum Zrenjanin, April 2020

Trotzige Pensionisten, Škart Die Katze

Zwei Betten,
ein Stuhl,
eine Tür.

Meine Zimmergenossin Irma
sitzt allein,
macht etwas mit den Händen
und murmelt etwas.

Irma, was machst du da?

Ich füttere die Katzen,
siehst du das nicht?
Es ist keine Lüge,
ich schwöre.

Bogdanka Kelemen Lalić, Defiant Pensioner
In Quarantäne, Gerontologisches Zentrum Zrenjanin, April 2020

Trotzige Pensionisten, Škart Die Wand

Ich möchte mit Wänden keine Freundschaft pflegen
Sie sind lebensgefährlich
Aus ihnen quillt Einsamkeit hervor
Wie soll man ihnen mit nackten, gefesselten Füßen entkommen
Ich zwischen vier Wänden

Vier Wände können leicht den Blick trüben
Der Phantasie die Flügel stutzen
Und man hat mir nur ein Album zum Blättern gegeben
Aus dem aus den schwarz-weißen Fotos Erinnerungen quellen

Zwischen den vier Wänden gibt es kein Bild und keinen Ton
Nur ein Dröhnen wie Glocken aus der Ferne
Und von den Farben nur Grau in allen Abstufungen
Wie soll ich hier wieder lebend herauskommen
Ich zwischen vier Wänden

Pava Martinović, Defiant Pensioner
In Quarantäne, Gerontologisches Zentrum Zrenjanin, April 2020

Trotzige Pensionisten, Škart Masken

Masken auf der Bühne,
Masken im Haus,
Masken in der Seele,
wann geht das vorbei?
Ein schwarzer Karneval;
geht nicht hinaus,
bleibt zu Hause!

Nenad Terzioski, Defiant Pensioner
In Quarantäne, Gerontologisches Zentrum Zrenjanin, März 2020

Trotzige Pensionisten, Škart Teilen

es ist schön
zu teilen
wenn wir etwas
zu teilen haben
und das bisschen etwas
das wir nicht
geteilt haben
ist übrig geblieben
dort irgendwo
zum teilen

Mira Vasić, Defiant Pensioner
In Quarantäne, Gerontologisches Zentrum Zrenjanin, März 2020

Trotzige Pensionisten, Škart Blick

Mit einem beharrlichen Blick
direkt in die Augen
vertreibe ich unerwünschte fremde Katzen
aus meinem Hof.
Ich füttere die Spatzen,
aber mit den Katzen erinnert alles an eine Falle.

Ich schwöre,
ich weiß nicht, welcher Sinn sie gewarnt hat.
standen sie zuerst erstarrt da
sahen mich an
dann wichen sie zurück.
Ich werde nie wissen
was unbekannte fremde Katzen
in mir gewittert haben.
Ich fürchte
ich werde wieder geboren
als unerwünschte Katze.

Rada Gava, Defiant Pensioner
In Quarantäne, Bela Crkva, März 2020
Der Text wurde telefonisch zugestellt (BKP) und live animiert, mit den Hilfsmitteln zwei Arme und zwei Beine (škart)

Die Ohren der Nachbarschaft

„Die Quarantäne ist jetzt IN!“, sagt Mamas Greißler und fügt das Urteil einer Wahrsagerin hinzu: „Ruht nicht, indem ihr ins Nichts starrt, mitten im häuslichen Kindergarten. Bleibt teilweise beweglich, selbst durch einen komischen Tanz. Lasst es nicht zu, dass man euch aus dem warmen Bettzeug in eine Agentur für Immobilien bringt!“

Bata Kara-Pešić, Defiant Pensioner
In Quarantäne, Belgrad, April 2020
Der Text wurde telefonisch zugestellt (BKP) und live animiert, mit den Hilfsmitteln zwei Arme und zwei Beine (škart)

Die Škart-Workshops in verschiedenen gerontologischen Einrichtungen werden unterstützt vom: IWC Charity Fund (International Women’s Club), Belgrad
Die Animationen von PPP (Paper Puppet Poetry) werden unterstützt von: Borderline Offensive + CZKD, Belgrad

Unser spezieller Dank gilt der Übersetzerin Jelena Dabić sowie Dragan Protić Prota von ŠKART – dafür, dass er die Poesie nie aufgegeben hat.

Judith Goetz: Gender als systemrelevante Kategorie in der Corona-Pandemie

Krisen, so die marxistische Feministin Frigga Haug, „lassen sich als Zwischenzeiten begreifen, in denen die gewohnte Ordnung nicht mehr funktioniert, aber noch keine neue Regelungsweise gefunden ist.“ Dieser Zwischenzustand trifft auch auf die gegenwärtige Covid-19-Krise zu, die vielen Menschen innerhalb kurzer Zeit eine Neuorganisation ihres Erwerbs- und Soziallebens sowie damit verbundener genderspezifischer Arrangements abverlangte. Was sich als Chance anbieten würde, um Geschlechterverhältnisse neu auszuhandeln, hat sich jedoch vielmehr als Situation herausgestellt, die die Gefahr einer weiteren Zuspitzung gesellschaftlicher Missstände birgt. Dazu zählen etwa der Anstieg von Gewalt im sozialen Nahraum, die Wiederbelebung traditioneller, genderspezifischer Rollenverteilungen oder damit verbundene finanzielle Abhängigkeiten. Antifeminist*innen wiederum können diesen Entwicklungen durchaus etwas abgewinnen.

Frauen: Relevant abhängig

Die geschlechtsspezifischen Auswirkungen der Pandemie sowie des Lockdowns zeigen sich u. a. in der Erwerbswelt. Gerade die bis heute andauernde genderspezifische Berufsverteilung führt auch in Corona-Zeiten zu einer vielfachen Mehrbelastung für Frauen. Aufgrund unsicherer oder nicht systemrelevanter Jobs, die Frauen beispielsweise oft im Dienstleistungsbereich ausüben, sind sie  stärker von schlechter Entlohnung, Kündigungen und Kurzarbeit sowie einem daraus folgenden Armutsrisiko und Existenzängsten betroffen. Umgekehrt arbeiten auch deutlich mehr Frauen in systemrelevanten, aber ebenso schlecht entlohnten Branchen wie dem Lebensmittelhandel oder Pflegebereich. Als „Stützen der Gesellschaft“ oder „systemrelevante Heldinnen“ waren sie damit gerade in den letzten Wochen nicht nur erheblichem Stress und Überbelastung ausgesetzt, sondern auch größeren Risiken, sich mit dem Virus zu infizieren. Hinzu kommen die Doppel- bzw. Mehrfachbelastungen im „Eigenheim“, wo sich beispielsweise zwar drei Viertel der Mütter, aber nur knapp zwei Drittel der Väter im Homeoffice um die Kinder kümmern und Frauen (nicht selten auf Kosten der eigenen finanziellen Absicherung) zudem den größten Teil der Reproduktionsarbeit sowie des Homeschoolings und auch der Pflege von kranken Familienangehörigen übernehmen. Dass Männer oftmals besser verdienen, führt außerdem dazu, dass Frauen öfter ihre Anstellungsverhältnisse aufgeben, um der Kinderbetreuung oder anderen (unbezahlten) Care-Tätigkeiten nachkommen zu können. Bereits vor dem Ausbruch der Pandemie war ungefähr die Hälfte der Frauen in Österreich nur teilzeitbeschäftigt, nicht zuletzt um dadurch Familie und Beruf besser vereinen zu können. Insofern mag es auch nicht verwundern, dass eine Studie der Uni Wien die Gründe dafür, dass Frauen in der Corona-Krise deutlich unzufriedener mit der Situation sind als Männer, auf „die relativ hohen Belastungen im Haushalt und in der Kinderbetreuung“ zurück führt, „die bereits vor der Krise hauptsächlich Frauen trafen, die sich aber seit den Ausgangsbeschränkungen vielfach erhöht haben“. Von einer gerechteren Neuverhandlung genderspezifischer Arrangements also keine Spur, im Gegenteil scheinen in der aktuellen Krisensituation längst überholt geglaubte, traditionelle Geschlechterrollen und damit vermeintlich verbundene Aufgaben wiederbelebt und Abhängigkeitsverhältnisse gefestigt zu werden.

Frauen, bleibt (nicht) zu Hause?!

Ebenso wenig mag verwundern, dass erste Statistiken aus anderen Ländern einen deutlichen Anstieg von Gewalt im sozialen Nahraum während der Ausgangsbeschränkungen belegen. Auch die österreichischen Frauenschutzeinrichtungen beklagen seit vielen Jahren eine Zunahme häuslicher Gewaltdelikte immer dann, wenn Familien viel Zeit miteinander verbringen, wie beispielsweise zu Weihnachten. Gerade Krisenzeiten, die große psychische Belastungen und Kränkungen des männlichen Stolzes mit sich bringen, steigern das aggressive und gewalttätige Potential bei Männern mit entsprechenden Dispositionen. So werden Frust über Jobverlust, räumliche Enge oder mangelnde Abwechslung ebenso wie arbeitsbedingter Stress nicht selten an Partnerinnen oder Kindern ausgelassen. Dies zeigt auch ein versuchter Mord, der sich Ende März 2020 in Baden (Niederösterreich) ereignete. Ein Mann hatte mitten in der Nacht seine schlafende Ehefrau mit einem Holzstück beinahe tot geprügelt. Im Verhör gab er als Grund an, durch die nächtelange Arbeit von zu Hause „überfordert“ gewesen zu sein. In Italien erwürgte ein Mann seine Partnerin sogar, weil er dachte, sie hätte ihn mit dem Virus angesteckt. Auch die Frauenhelpline verzeichnete bereits im April 2020 um 70 % mehr Anrufe, während die Anzahl der Wegweisungen und Betretungsverbote nur leicht gestiegen war. Die Gründe dafür, dass ein signifikanter Anstieg in Österreich bislang ausgeblieben ist, so vermuten Expert*innen, können u.a. darauf zurückzuführen sein, dass ungestörtes Telefonieren im Lockdown nicht immer möglich ist, viele Frauen nur über mangelnde bis falsche Informationen über ihre Möglichkeiten verfügen, der ermutigende Austausch mit anderen aufgrund der sozialen Einschränkungen fehlt oder sich auch durch Jobverlust oder Kurzarbeit verursachte finanzielle Nöte Abhängigkeiten potenzieren, die entsprechende Schritte erschweren. Auch gibt es Erzählungen, dass Männer ihren Partnerinnen sogar das Handy weggenommen hatten. Die bilanzierende Behauptung der österreichischen Bundesministerin für Frauen und Integration, Susanne Raab: „Wir haben es geschafft, dass jede Frau, die Hilfe braucht, auch Hilfe bekommt“, ist folglich nicht nur weit hergeholt, sondern auch als Verharmlosung der Situation zu werten. Gerade weil Gewalt im sozialen Nahraum ein krisenunabhängiges, gesellschaftliches Problem darstellt, das sich aktuell lediglich zuspitzt, waren die von der Regierung gesetzten Maßnahmen wie die Kampagne Sicher zu Hause ebenso wie die Aufstockung des Budgets für die Frauenhelpline längst überfällig gewesen. Bereits vor der Covid-19-Krise hatten zahlreiche Frauenorganisationen gegenüber der türkis-grünen Regierung kritisiert, dass trotz der zahlreichen Femizide in Österreich in den letzten Jahren kaum mehr finanzielle Ressourcen für Gewaltschutz und -prävention zur Verfügung gestellt wurden. Umso wichtiger und notwendiger wäre es, die Finanzierung von entsprechenden Kampagnen und Einrichtungen auch nach der Pandemie nachhaltig zu gewährleisten. Die mit Sicherheit kommenden krisenbedingten Einsparungen lassen jedoch Gegenteiliges befürchten.

Wie Antifeminist*innen die Covid-19-Krise für sich nutzen

Ein Zusammenhang zwischen dem Virus und antidiskriminierenden Gender-Politiken konstruierte beispielsweise der emeritierte US-amerikanische Erzbischof Raymond Leo Burke, als er meinte, Seuchen seien Konsequenzen „unserer derzeitigen Sünden“, zu denen er neben Abtreibung und Sterbehilfe auch LGBTIQ*-Rechte sowie die „verheerenden Auswirkungen auf Menschen und Familien durch die sogenannte Gender-Theorie“ zählte. Katholik*innen dürfe außerdem der Zugang zu Gottesdiensten aufgrund von Social-Distancing-Maßnahmen nicht verwehrt werden, weil sonst die Gender-Theorie gewinne. Auch der Präsident der türkischen Religionsbehörde, Ali Erbaş, führte in seiner ersten Predigt anlässlich des Fastenmonats Ramadan den Ausbruch von Covid-19 auf Homosexualität und Ehelosigkeit zurück, die die Generation verfaulen lassen und Krankheiten bringen würden. Wenig verwunderlich bekam er für seine Aussagen Rückendeckung vom türkischen Präsidenten Recep Tayyip Erdoğan.

Umgekehrt wird aber auch der beschriebene gesellschaftliche Backlash, der Frauen wie auch Männer wieder verstärkt in traditionellere Rollen und Abhängigkeitsverhältnisse drängt, von Antifeminist*innen gefeiert. Sie freuen sich darüber, dass Diskussionen über Gendergerechtigkeit verstummt sind, in den Sterbestatistiken kein drittes Geschlecht angeführt wird und auch Abtreibungen aktuell nur erschwert möglich sind. Zudem sehen sie sich in ihrer Vorstellung bestätigt, dass es sich bei der heterosexuellen (Klein-)Familie um ein krisensicheres Modell handle, das nun wieder die gewünschte Aufwertung erfährt. Gerade in Krisenzeiten würden es viele als Sicherheit empfinden, wieder auf stereotype Rollen zurückgreifen zu können. So führt beispielsweise die deutsche Antifeministin Birgit Kelle in einem Essay aus, dass die Corona-Krise ein „neues Selbstbewusstsein der Mütter“ schaffe, „in dem Augenblick, in dem die staatliche Ordnung und ihr künstlich erzeugter Druck auf Mütter zusammenbricht, sie mit großer Normalität in eine Rolle zurück rutschen, die manche nie freiwillig verlassen haben, sondern aus der sie massiv hinaus gedrängt wurden.“ Ebenso bejubelt wird von antifeministischer Seite, dass Homeschooling „plötzlich flächendeckend organisierbar“ sei und damit auch den Eltern endlich wieder die Erziehung überlassen werde, wodurch Kinder besser vor den Einflüssen schulischer Bildung, insbesondere frühkindlicher Sexualpädagogik, geschützt werden könnten. Und weil beides so gut funktioniere, wird beispielsweise im Umfeld des antifeministischen Aktionsbündnisses Demo für Alle dann auch schon mal die Abschaffung der Schulpflicht gefordert.

Abschließend lässt sich sagen, dass Gender eine zentrale Kategorie darstellt, die in den vielfältigen Wirkungsweisen der aktuellen Pandemie zum Tragen kommt. Ausgehend von dieser Erkenntnis werden gendergerechte Krisenlösungsstrategien umso bedeutender. Dementsprechend kann es nicht ausreichen, beispielsweise die gesellschaftlich unverzichtbaren und dennoch schlecht entlohnten Systemerhalter*innen einmal täglich für fünf Minuten zu beklatschen, wenn gleichzeitig der Einsatz für bessere Arbeitsbedingungen und Entlohnungen der entsprechenden Berufsgruppen ausbleibt. Diese wären hier ebenso dringend vonnöten wie finanzielle Absicherungen um Abhängigkeiten zu vermeiden, Entlastungen in Hinblick auf die Mehrfachbelastungen (beispielsweise durch eine Corona-Elternzeit) oder die nachhaltige Finanzierung von Gewaltschutzeinrichtungen. Auch die ernst gemeinte Berücksichtigung von Gender Budgeting in den Konjunkturpaketen oder den kommenden Sparmaßnahmen sowie der stärkere Einbezug von Frauenorganisationen in krisenrelevanten Entscheidungsprozessen könnten einen wichtigen Beitrag dazu leisten. Und auch auf die Neuverhandlung genderspezifischer gesellschaftlicher Arrangements sollte nach der Krise nicht vergessen werden.

Judith Goetz ist Literatur- und Politikwissenschafterin, Lehrbeauftragte an unterschiedlichen Universitäten, Mitglied der Forschungsgruppe Ideologien und Politiken der Ungleichheit ( sowie des Forschungsnetzwerks Frauen und Rechtsextremismus (

Ihre Interessensschwerpunkte liegen bei Frauen*/Gender und Rechtsextremismus sowie Antifeminismus. Zuletzt erschienen die von ihr mitherausgegebenen Sammelbände Untergangster des Abendlandes. Ideologie und Rezeption der rechtsextremen ,Identitären‘ (Marta Press, 2017) und Rechtsextremismus Band 3: Geschlechterreflektierte Perspektiven (Mandelbaum, 2019).

G. M. Tamás: Zur Nationalität des Virus

Die autoritären Regierungen Osteuropas haben die Corona-Krise erwartungsgemäß als Vorwand missbraucht, um ihre Macht auszubauen, zu festigen und, wie im Falle Ungarns, das Verfassungssystem endgültig von seinem Elend zu erlösen. Für einen unbestimmten Zeitraum wird die alleinige Rechtsquelle nun der oberste Führer selbst sein, nämlich Herr Orbán. Wie langweilig.

In solchen Fällen stellen sich Menschen in den reicheren, saubereren und besser ausgestatteten Ländern gewöhnlicherweise die scheinheilige Frage, wie um alles in der Welt die Osteuropäer diesen nervigen Unsinn ertragen können.

Es ist eine Sache, dass Menschen überall dazu bereit sind, sich einer neuen Ordnung zu unterwerfen, die sich ohne Präzedenz in individuelle, sogar körperliche Freiheiten einmischt, die die Bewegungsfreiheit des Einzelnen und zwischenmenschliche Nähe reguliert, Arbeit verbietet und die Präsenz in öffentlichen Räumen regelt. In diesem scheinbar freiwilligen Gehorsam unterscheiden sich Osteuropäer kaum von allen anderen – und wenn doch, dann weil sie in der Regel weniger diszipliniert sind als die Menschen in den meisten westlichen Nationen.

Osteuropäerinnen und Osteuropäer protestieren nicht gegen den Verlust von Freiheiten, sie glauben ohnehin nicht an sie. Es geht nicht um die Heuchelei der bürgerlichen Ordnung, in der individuelle Freiheiten über Jahrhunderte hinweg dem Fehlen von sozialer Gerechtigkeit gegenübergestellt wurden. Das Problem geht tiefer.

Um sich selbst und die eigene Autonomie zu verteidigen, muss sich eine Gemeinschaft von Bürgerinnen und Bürgern auch als solche wahrnehmen. Doch osteuropäische Gesellschaften würden nicht davon träumen, sich selbst als civic community vorzustellen. Dies hat einen historischen Ursprung. In unserer rückständigen und engstirnigen Auffassung haben wir Osteuropäer nur eine einzige Erinnerung an eine solche Gemeinschaft, nämlich jene, die auf gemeinsamem Eigentum basiert. Nicht das „gemeinsame Eigentum an den Produktionsmitteln“ im strengen alt-marxistischen Sinne, sondern der gemeinsame Besitz an allem Möglichen. Das bedeutet, nicht nur die Fabrik, nicht nur die Kasernen, nicht nur die Universitäten, sondern auch die Familienwohnungen in den Siedlungen (äquivalent dazu der Plattenbau in der DDR und die Arbeitersiedlungen im Roten Wien), die Sommercamps, die Arbeitervereine, die Büchereien: also Arbeit und Freizeit, öffentlich und privat, sozial und persönlich – buchstäblich alles, was zählt.

Die civic community war aus Sicht der Osteuropäer von Bestand, als die Gemeinschaft selbst besaß und bestimmte, als sie die Räume zum Leben, Arbeiten und Zusammensein selbst schuf. Offensichtlich gefiel das nicht allen. Doch jene, die es nicht mochten, mochten Gemeinschaften ganz allgemein nicht. Als der (die Bezeichnung ist reichlich unpräzise) „Realsozialismus“ dazu aufgefordert wurde, sich allen anderen anzuschließen, gingen die Osteuropäer davon aus, dass die Politik – die für sie eine Frage des Engagements und der Mobilisierung war – insgesamt beendet sei. Denn ohne Gemeinschaft keine Politik. Individuelle Freiheit wiederum ist gleichbedeutend mit dem Primat und der Vormacht des Persönlichen.

Wenn ich mich über die Abschaffung der Rechtsstaatlichkeit, des Konstitutionalismus und dergleichen aufregen würde, dann würden die Osteuropäer mich in Bezug auf die Unterdrückung bürgerlicher Freiheiten fragen: „Wart ihr nicht jene, die 1989 gesagt haben, dass der Staat dazu da ist, um uns vor seinen eigenen Interventionen zu schützen?“ Nur ist es jetzt nicht mehr der Staat, der sich einmischt, sondern das Virus. Die Verfassung war an Ort und Stelle notwendig, da keine civic community dazu in der Lage wäre, sich ohne ein solches Stück Papier zu verteidigen. Das geht nun mal nicht anders.

Es stimmt nicht, dass Osteuropäer sich nicht um Freiheit scheren. Sie tun es. Aber respektable Denker, von Aristoteles über Spinoza bis zu Hegel, haben sie gelehrt, dass Freiheit nicht viel ist ohne bürgerliche Macht.

Um sie nochmals von einer Idee der Freiheit überzeugen zu können, müssten die politischen Verführer eine Reihe von Fragen beantworten, allen voran zum gemeinsamen Eigentum und zur Fähigkeit der civic community, unser Leben – Arbeit, Sex, Freizeit, Bildung, Kunst und Schlaf – mit den Vorzügen auszustatten, die nur das Eigentum verleiht, wie uns sowohl der „Realsozialismus“ wie auch der reale Kapitalismus zweifellos beigebracht haben.

Abgesehen davon, dass ich als ehemaliger Dissident eine Antipathie für den »Realsozialismus« empfinde, glaube ich ganz ohne liberale Illusionen, dass im Kapitalismus (insbesondere dem Staatskapitalismus, der die »neoliberale Globalisierung« ablösen könnte, da Letztere in den vergangenen Jahren ohnehin zu funktionieren aufgehört hat) die Garantie gegen Willkürherrschaft nur eine Garantie auf dem Papier sein kann, sprich ein Text, der als unbestritten gilt, der die Herrschaft des Faktischen aufrechterhält und sie zugleich ablehnt – eine Herrschaft, bei der es bekanntlich um Geld und Feuerwaffen geht. Im Kapitalismus ist das Gesetz jener Ort, in dem Freiheiten ausverhandelt werden, ohne unmittelbare Berücksichtigung des Eigentums.Viele Osteuropäer glauben nicht, dass dies einen großen Unterschied macht. Und oftmals tut es dies auch nicht. Wie auch immer wir es bewerten, der willkürliche, gesetzlose Autoritarismus wächst – und mit ihm wächst die wahre Religion der Ungleichheit (Klasse, Rasse, Nationalität, Geschlecht, Alter, Gesundheit, Bildung, Wohnen und Verschmutzungsgrad). Der Sozialismus, ob real oder imaginiert, ist nirgends in Sichtweite. Allerdings müssen wir uns eingestehen, dass es auch der Konstitutionalismus nirgendwo ist. Ohne nur irgendeine Reaktion auszulösen, ist er einfach von der Bildfläche verschwunden. Worauf es jetzt ankommt, ist, dass es genug Masken, Handschuhe, Schutzkleidung, Desinfektionsmittel, Akutbetten in Spitälern, Krematorien, Friedhöfe und Mülltonnen gibt. Niemand interessiert sich dafür, wo diese herkommen. Die civic community ist abwesend, der Staat funktioniert in einem Vakuum.

G. M. Tamás (*1948 in Kolozsvár/Cluj, Rumänien) ist ein ungarischer Philosoph und Publizist. 1978 musste er Rumänien verlassen. Er lehrte zwei Jahre lang an der Universität Budapest (ELTE), wurde dann aber entlassen, weil er illegale Schriften im Samisdat veröffentlicht (und offen unterzeichnet) hatte. In der Folge wurde er zu einer führenden Persönlichkeit der osteuropäischen Dissidentenbewegung. Von 1986 bis heute hatte Tamás zahlreiche Gastprofessuren und Fellowships inne (u.a. an der Central European University, Budapest/Wien; Oxford (Columbia); Woodrow Wilson Center, Chicago; Wissenschaftskolleg zu Berlin; University of Georgetown, New School in Yale; Institut für Wissenschaft vom Menschen, Wien). Er wurde 1990 als Abgeordneter ins Parlament gewählt und 1991 zum Direktor des Instituts für Philosophie der Ungarischen Akademie der Wissenschaften ernannt. In den Jahren 1994 und 1995 trat er von beiden Posten zurück. Später verlor er seine Stelle an der Akademie der Wissenschaften, was öffentliche Proteste auslöste.
Derzeit ist er Gastprofessor im Fachbereich Soziologie an der Central European University, Wien/Budapest.

Die Vielseitigkeit der politischen Philosophie und Theorie Tamás‘ ist beeindruckend: Im Laufe seines Lebens verschoben sich seine Ansichten allmählich nach links. Heute rechnet man ihn zur Gruppe der Häretischen Marxisten.

Ausgewählte Publikationen: Essay on Descartes (1977), Törzsi fogalmak (Tribal Concepts, Collected Philosophical Papers, zwei Bände, 1999), L’Oeil et la main (1985), Les Idoles de la tribu (1989), Telling the Truth about Class (Socialist Register, Heft 42, 2006), Innocent Power (2012), Postfascism şi anticomunism (2014), Ethnicism After Nationalism (Socialist Register, Heft 52, 2015), Kommunismus nach 1989 (2015), K filosofii socializmu (2016), Komunizem po letu 1989 (2016).

G. M. Tamás‘ Beitrag The Nationality of a Virus ist in der Mai-Ausgabe des Tagebuch erscheinen. Tagebuch ist ein „linkes, unorthodoxes“ Magazin aus Wien, das sich kulturellen und politischen Themen widmet.